Si los planetas están cayendo hacia el Sol, ¿por qué no chocan contra él?

Hay unos 7.800 millones de personas en el planeta Tierra, y en un momento dado, unos 7.800 millones de ellas gritan al vacío «¿pero por qué?» o «¿cómo es posible?». Sinceramente, es difícil culparles: vivimos en un universo en el que las cosas siguen reglas extrañas y a veces no tienen sentido hasta que las miras desde otro ángulo. Cosas como las órbitas -¡de las que estamos hablando aquí!

Porque las órbitas no son estáticas.

Pero los planetas no son estacionarios. El Sol tampoco está inmóvil. Los planetas se mueven alrededor del Sol a una velocidad constante, pero también se mueven más rápido que la rotación de su estrella anfitriona. Y a diferencia de los seres humanos, que tienen personalidades e intereses distintos que pueden cambiar con el tiempo, cada planeta se mueve exactamente en una dirección: hacia la Tierra o alejándose de ella. Así que cuando estés sentado en el sofá viendo la televisión en pijama, es muy probable que Marte se esté acercando a ti durante esta parte de su órbita alrededor del Sol (aunque sea demasiado tenue para verlo).

La mejor manera de visualizar esta situación es con una analogía: piensa en cómo la gente se desplaza por la ciudad en hora punta de camino a casa desde el trabajo o la escuela: se amontonan en las aceras cerca de las intersecciones porque les resulta más fácil cruzar por allí que por cualquier otro lugar de su ruta. En otras palabras, aunque cada persona se desplaza a distintas velocidades en función de su lugar de residencia y de su destino (y del tiempo que lleve esperando), todas quieren cruzar las calles a horas más o menos similares para no perder energía en cruzar las carreteras de forma segura antes de continuar su viaje.»

Entonces, ¿qué ocurre realmente?

Los planetas no están cayendo hacia el Sol. Están orbitando alrededor de él. Cuando lanzas algo en línea recta hacia el Sol, parecerá que se acerca más y más a él a medida que pasa el tiempo. Pero si pudiera viajar en línea recta a una velocidad constante alrededor del Sol, un año más tarde, su trayectoria se vería exactamente igual que antes. Se llama elipse, y es lo que la Tierra lleva haciendo desde hace miles de millones de años.

De hecho, todas estas trayectorias son elipses, sólo que no siempre parecen círculos perfectos desde nuestra perspectiva aquí en la Tierra (o desde tu perspectiva en Marte o Júpiter). No importa lo rápido o lento que se mueva cada planeta; todos siguen trayectorias elípticas similares alrededor de nuestra estrella porque todos orbitan alrededor de su centro.

CPara mantener una órbita, los planetas deben moverse lo suficientemente rápido como para «caer» alrededor del Sol en lugar de caer directamente en él.

En este punto, conoces tu sistema solar por dentro y por fuera. Entiendes cómo se mueven los planetas en sus órbitas elípticas alrededor del Sol y por qué no chocan con él. Pero retrocedamos un poco: ¿qué significa orbitar?

Cuando decimos que algo orbita a otra cosa, queremos decir que se mueve alrededor de ella en todo momento. El Sol no está quieto: se mueve por el espacio a unos 20 km/s (12 millas/seg). Esto significa que cualquier planeta que orbite alrededor del Sol también se moverá a unos 20 kilómetros por segundo. Eso parece rápido en tierra, pero cuando se viaja por el espacio a cientos de miles de kilómetros por hora, ¡incluso 20 kilómetros por segundo parece bastante lento! Para mantener una órbita, los planetas deben moverse lo suficientemente rápido como para «caer» alrededor del Sol en lugar de caer directamente en él

Conclusión

Creemos que es genial que los planetas puedan moverse tan rápido alrededor del Sol. No sólo es un ejemplo de la física newtoniana en acción, sino que también nos muestra lo increíble que puede ser nuestro Universo.

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