¿Qué son los alimentos transgénicos?

La comida transgénica es comida que ha sido modificada genéticamente; por ejemplo, en sus células, y más específicamente en el genoma de una planta, se introdujeron genes de un organismo completamente ajeno a ella con el objetivo de mejorar la calidad de dicha planta.

¿Cómo se producen los alimentos transgénicos?

Estos organismos se obtienen mediante ingeniería genética.

En el núcleo de cualquier gen de una planta se introducen los llamados vectores plásmidos, como por ejemplo, las bacterias llamadas agrobacterium tumefaciens. Luego, se recrea una nueva planta a partir de la celda modificada.

Se sabe desde hace mucho tiempo que el ADN, es decir, el ácido desoxirribonucleico, es responsable del almacenamiento y la transferencia de información genética. Se encuentra en el núcleo celular de todo organismo vivo que pertenezca, por supuesto, a los eucariotas.

Consta de dos hebras formadas por una serie de nucleótidos, que se componen de las siguientes subunidades:

Azúcar – desoxirribosa, fosfato – el resto de ácido fosfórico y ácido nítrico – aquí puede haber cuatro posibilidades, ya que tenemos 4 bases diferentes: adenina y guanina (purinas) y citosina y timina (pirimidinas).

Se puede ver que en cada hebra tenemos una secuencia específica de nucleótidos, lo que crea el código genético: la forma en que se codifica la información sobre todas las estructuras de nuestro cuerpo. Cada dato se conoce como gen.

¿Cuál es exactamente el proceso de creación de «alimentos transgénicos«? Los científicos que se ocupan de este problema deben primero extraer el gen que necesitan y encontrar un lugar adecuado para él en la estructura del genoma del organismo en el que quieren insertar el gen.

Luego, utilizando las enzimas adecuadas, cortan el ADN del receptor e «insertan» el gen aislado; de esta manera se obtiene un organismo con una estructura de ADN única, que también se traduce en las características únicas que tendrá dicho organismo.

Por supuesto, las manipulaciones de este tipo tienen un objetivo estrictamente definido, que es obtener un organismo con las características deseadas. Primero sería bueno mencionar las ventajas de este tipo de tratamientos:

Primero, las plantas pueden adquirir resistencia a los agentes anti-malezas en los campos agrícolas.

Además, la manipulación adecuada puede conducir a un aumento del valor nutricional de tales plantas y una mejora de su estado. Ellas mismas podrían producir una sustancia insecticida y protegerse contra una variedad de infecciones microbianas.

Otros cambios podrían, por ejemplo:

  • Permitir que las plantas termófilas crezcan a temperaturas anteriormente desfavorables.
  • Plantas con altos requisitos de suelo (por ejemplo, alta disponibilidad para las reservas de nitrógeno) para crecer en sustratos pobres (por ejemplo, para adquirir la capacidad de unirse al N atmosférico que poseen algunas bacterias).

También podemos mencionar aquí la desaceleración del crecimiento, que es una característica de gran utilidad cuando la consideramos en el contexto del almacenamiento o transporte de larga distancia.

Las plantas debidamente modificadas podrían absorber una sustancia tóxica del suelo, desactivándola mediante la descomposición en componentes inofensivos. Desarrollemos algunos de los ejemplos mencionados anteriormente.

La resistencia a los herbicidas facilitaría enormemente el trabajo de los agricultores, que podrían usar herbicidas sin temor a que afecte la condición de los cultivos.

El valor nutricional de las plantas no solo es un beneficio para las personas que las cultivan, sino también para cada uno de nosotros. Gracias a la modificación genética, los alimentos que ingerimos podrían ser mejores y más beneficiosos para nuestra salud.

¿Por qué estamos “mejorando” la naturaleza?

El mayor productor de alimentos transgénicos es Estados Unidos, cuya participación en la producción mundial se estima en casi el 70%. El país también es el mayor exportador de estos productos al mercado europeo.

Se estima que en sus estantes las tiendas tienen decenas de miles de productos alimenticios que contienen cantidades mayores o menores de soja modificada.

Sus importantes importadores para el mercado europeo son, entre otros, tres grandes corporaciones alimentarias: Unilever, Danone y Nestlé.

Nuestras tiendas incluyen no solo soja modificada genéticamente, sino también otros productos alimenticios de consumo masivo, como patatas, colza, maíz, tomates y todos sus derivados.

Debido al progreso dinámico en el campo de la ingeniería genética y la biotecnología, la difusión de alimentos transgénicos parece inevitable. Pronto deberíamos comer no solo variedades de plantas mutadas, sino también animales. Los experimentos están en curso.

Cuando algunos se sienten fascinados por descubrimientos científicos espectaculares, que difunden visiones nuevas y extraordinarias, otros se ven acosados por un tremendo miedo y ansiedad.

La mayoría de la gente cree que los alimentos transgénicos son una seria amenaza para nuestra salud y el medio ambiente, y también van en contra de todos los principios éticos.

Muchos oponentes de la ingeniería genética no pueden aceptar el hecho de interferir brutalmente con el mundo de los organismos vivos. Según ellos, es antinatural, bárbaro y una grave violación de los derechos divinos.

En un ecosistema natural, las plantas y los animales transfieren material genético solo entre individuos de la misma especie. La ingeniería genética viola todas las reglas, no solo mezcla especies de plantas, sino que también trata de combinarlas con animales.

La mezcla de los genes de una rata con lechuga o de un cerdo con espinacas son ejemplos de desviaciones extremadamente graves de las leyes de la naturaleza imperantes.

Muchos creen que los organismos transgénicos son formas de vida irreconocibles y descontroladas que pueden conducir a resultados impredecibles en el futuro.

¿Cuál es el peligro de su elaboración y consumo?

Los alimentos transgénicos, a pesar de sus múltiples ventajas, despiertan mucha preocupación en la sociedad. Esto se debe a la incertidumbre sobre el nivel de seguridad y los posibles efectos en el cuerpo humano.

El principal peligro se ve precisamente en la introducción de genes de organismos con casi ningún grado de parentesco. Nunca se sabe cuáles serán los efectos de introducir genes de animales en plantas o genes humanos en animales.

Para el medio ambiente

Desde el advenimiento de los alimentos transgénicos, también existen serias preocupaciones ambientales.

Cada vez más a menudo en el foro científico se plantea el problema de la influencia negativa de los organismos «artificiales» sobre el equilibrio y el funcionamiento del ecosistema.

Estos miedos, aunque parecen exagerados en parte, no obstante la mayoría de los expertos creen que el riesgo en este asunto no se puede evitar por completo.

La mayoría de las plantas están modificadas genéticamente para aumentar su resistencia a los herbicidas. De esta forma, todas las malas hierbas no deseadas se pueden destruir de forma sencilla y eficaz sin dañar el cultivo natural.

Desafortunadamente, cada palo tiene dos extremos. El polen dispersado por plantas transgénicas puede transferir naturalmente sus nuevas características de resistencia a la paja que lo acompaña.

De esta manera, las malas hierbas mutantes pueden propagarse y requerir aún más fertilización con químicos tóxicos.

Los productos químicos letales a los que se han hecho resistentes los cultivos también pueden ser tóxicos para el medio ambiente.

Las plantas transgénicas también pueden transferir sus rasgos nuevos y alterados a otros cultivos naturales, lo que da lugar a mutaciones y alteraciones imprevistas en el ecosistema natural.

Para reducir el riesgo de propagación desfavorable de genes modificados en el medio ambiente, se crean hebras protectoras de terrenos baldíos con áreas bastante grandes alrededor de las plantaciones de plantas transgénicas.

Sin embargo, nadie puede garantizar que este sea un método suficiente para evitar la «erradicación» de genes no deseados.

¿Y para la salud?

Aunque los especialistas en el campo de la ingeniería genética pueden manipular genes con bastante precisión en tubos de ensayo, no pueden predecir completamente todas las consecuencias de sus acciones.

En la mayoría de los casos, se insertan genes nuevos en sitios «vacíos y muertos» de la cadena de ADN que no parecen realizar ninguna función específica. Su eliminación no provoca cambios significativos en la planta.

Todo indica que se pueden insertar nuevos genes en estos lugares sin miedo. Pero ¿es realmente seguro hacerlo?

Aparentemente, los tramos inactivos de ADN desempeñan un papel vital que no podemos identificar hoy. Por lo tanto, insertar nuevos genes en estos lugares puede causar algunos efectos impredecibles que solo pueden aparecer después de un período de tiempo más largo.

Cada gen es responsable de la producción de un tipo específico de proteína. La introducción de nueva información genética hace que la planta produzca nuevos componentes proteicos que hasta ahora no estaban presentes en los alimentos.

Por tanto, se desconoce su posible impacto en nuestra salud.

Algunas de estas proteínas ciertamente se pueden digerir, pero también puede haber algunas que nuestro tracto digestivo no pueda manejar. Entonces pueden tener un efecto alergénico o tóxico en el cuerpo.

Las modificaciones en el código genético también pueden dañar genes importantes. Algunos de ellos son responsables de la producción de enzimas que juegan un papel importante en el metabolismo celular.

La inactivación de genes y la falta de producción de ciertas enzimas pueden, por ejemplo, prevenir la eliminación de sustancias tóxicas. Por lo tanto, el consumo de una planta de este tipo puede de alguna manera poner en peligro la salud humana.

También existe el riesgo de que, como resultado de cambios en el metabolismo celular, la planta no pueda producir importantes vitaminas y minerales, lo que puede deteriorar el valor nutricional del alimento modificado.

Durante mucho tiempo, las plantas transgénicas con un gen incrustado responsable de la producción de la proteína Bt, que es una fuerte toxina, han suscitado mucha controversia.

La función de este compuesto es proteger a las plantas contra los efectos nocivos de ciertos insectos. La mayoría de los especialistas se preguntan si esta proteína, al ingresar al cuerpo humano con la planta consumida, es completamente segura para la salud.

En el proceso de producción de alimentos transgénicos también se utilizan con mucha frecuencia genes que aumentan la resistencia a algunos antibióticos, como la ampicilina.

Como resultado de tales modificaciones, existe el riesgo de transferir dichos genes a la cadena de ADN de las bacterias que viven en el tracto gastrointestinal humano.

Aunque la probabilidad de este fenómeno no ha sido probada hasta el momento, existe y sus efectos son muy difíciles de predecir.

El riesgo de introducción masiva de alimentos transgénicos en el mercado de alimentos es difícil de evaluar.

Probablemente, gracias a los avances en ingeniería genética y biología molecular, seremos capaces de eliminar lentamente la mayoría de las amenazas emergentes. Pero hasta ahora tenemos que ser pacientes.

Antes de que sepamos con certeza si el próximo tomate que consumimos es seguro para nuestra salud, probablemente pasará mucho tiempo.

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