¿Qué ocurre durante la muerte cerebral?

La muerte cerebral es una condición médica que ocurre cuando el cerebro deja de funcionar. La muerte cerebral se define por la falta de flujo sanguíneo a la corteza cerebral y su incapacidad para mantener el metabolismo celular. Esto significa que toda la actividad eléctrica del cerebro se ha detenido, lo que impide cualquier recuperación o conciencia.

La muerte cerebral se produce cuando un paciente en estado crítico fallece un tiempo después de haber sido conectado a un sistema de soporte vital.

¿Qué es la muerte cerebral?

La muerte cerebral es una condición médica que ocurre cuando el cerebro ya no puede realizar sus funciones normales. No es lo mismo que el coma, la parada cardíaca y el daño cerebral.

No todos los pacientes a los que se les declara la muerte cerebral mueren.

No todos los pacientes a los que se declara la muerte cerebral mueren. Algunos pacientes a los que se les declara la muerte cerebral se recuperan, otros mueren como consecuencia de otras complicaciones y algunos incluso mueren como consecuencia del proceso utilizado para declarar la muerte cerebral.

Pero, ¿qué ocurre en los minutos y horas posteriores a la declaración de muerte? ¿Qué ocurre cuando su corazón deja de latir?

La comunidad médica suele estar de acuerdo con la definición de muerte cerebral.

La muerte cerebral es una condición médica en la que se pierden permanentemente todas las funciones del cerebro. Esto significa que una persona no puede respirar por sí misma, no tiene movimientos espontáneos y no siente ningún dolor o molestia.

La muerte cerebral es diferente de los comas, que son estados reversibles de inconsciencia causados por otras condiciones distintas del daño cerebral. Los comas pueden estar causados por traumatismos craneoencefálicos graves o derrames cerebrales (que afectan al oxígeno del cerebro), infecciones en el organismo (como la meningitis), sobredosis de drogas, intoxicación por monóxido de carbono, abstinencia de alcohol y diabetes, entre otros. En estos casos, los pacientes salen del coma después de que se les haya administrado un tratamiento para controlar adecuadamente su enfermedad subyacente.

Una parada cardíaca se produce cuando el corazón deja de latir porque no recibe suficiente sangre oxigenada de los pulmones o sufre un problema eléctrico que interrumpe su actividad rítmica, provocando así un latido irregular llamado arritmia. Si ha sufrido una parada cardíaca antes de acudir al hospital para recibir tratamiento, lo más probable es que muera antes de que los médicos puedan reanimarle debido a la falta de oxígeno que llega a órganos vitales como el cerebro, que puede estar ya dañado sin posibilidad de reparación en ese momento debido a la falta de flujo sanguíneo a través de las arterias que desembocan en esos mismos órganos; de ahí que cualquier intento de reanimación sea inútil, puesto que ya no habría ninguna posibilidad de que sobrevivieran, incluso si tuvieran éxito, porque no quedaría nada que mereciera la pena salvar.»

La muerte cerebral difiere del coma.

La diferencia entre la muerte cerebral y el coma es que mientras el coma es reversible, la muerte cerebral no lo es. La muerte cerebral puede estar causada por un traumatismo craneoencefálico masivo o una hemorragia, una sepsis (bacterias en el torrente sanguíneo), un accidente cerebrovascular, una hipotermia o una parada cardíaca. La falta de oxígeno en el cerebro hace que las células mueran rápidamente, y eso no tiene vuelta atrás.

Un paciente en coma puede ser capaz de oír lo que se le dice, pero no es capaz de responder porque ya no le llega flujo sanguíneo al cerebro. Si le hablases de algo que ha cambiado su vida (o que es realmente importante), como graduarse en la universidad o casarse o tener hijos… probablemente todo sonaría como un galimatías porque no están procesando nada de eso.

Hay cinco pruebas que los médicos utilizan para determinar la muerte cerebral.

Hay cinco pruebas que los médicos utilizan para determinar la muerte cerebral.

  • Comprobación de los reflejos nerviosos: El médico comprobará los reflejos del paciente presionando sus globos oculares, pellizcando su piel o pasándole la mano por la cara. Las personas conscientes normalmente parpadean cuando algo les toca los ojos o se alejan de un estímulo que les hace cosquillas. La ausencia de estos reflejos indica muerte cerebral.
  • Comprobación del movimiento: Si una persona ha sufrido una lesión cerebral grave o un accidente cerebrovascular pero sigue viva, tendrá algunos movimientos involuntarios como contracciones en respuesta al dolor (lo que se denomina «signo de Lázaro»). Esto no se ve en las personas con daño cerebral permanente porque no hay conciencia y, por tanto, no hay control voluntario sobre estos movimientos; sin embargo, si a alguien se le ha diagnosticado un EVP (estado vegetativo persistente), puede seguir mostrando este movimiento involuntario después del diagnóstico de estado vegetativo permanente debido a un periodo anterior de conciencia en el que era capaz de moverse voluntariamente antes de perder la conciencia de forma permanente

Cuando la función cerebral se detiene, no hay posibilidad de recuperación.

La muerte cerebral es un estado irreversible, lo que significa que la persona no se va a recuperar. Una persona que ha sido declarada en muerte cerebral nunca podrá recuperar la conciencia, ni siquiera funciones corporales importantes como la respiración por sí misma.

Esto puede parecer una realidad sombría para las familias de los pacientes que se encuentran en este estado, pero también es importante que sepan que los médicos y las enfermeras tienen mucho cuidado con la declaración de la muerte cerebral de alguien y con el seguimiento de su estado para que no se cometan errores en el proceso. Esto puede ayudarle a sentirse más tranquilo sabiendo que su ser querido no está siendo diagnosticado erróneamente como con muerte cerebral cuando no está realmente sufriendo esta condición o diagnosticado erróneamente como si todavía tuviera algún nivel de vida dentro de ellos cuando no hay nada en absoluto.

La muerte cerebral no es lo mismo que un paro cardíaco, o un ataque al corazón.

La muerte cerebral no es lo mismo que una parada cardíaca o un ataque al corazón.

Mucha gente confunde la muerte cerebral con la parada cardíaca porque ambas provocan una ausencia de flujo sanguíneo en el cerebro. Esto provoca daños en el tejido cerebral y, en última instancia, la muerte. Sin embargo, hay algunas diferencias importantes entre estas dos condiciones:

  • Una persona que ha sufrido un infarto tendrá un dolor torácico continuo debido a su músculo cardíaco dañado; el dolor torácico puede ser tan intenso que puede ser mortal por sí mismo al provocar arritmias (latidos irregulares) mortales. Una persona con parada cardíaca no tiene dolor en el pecho.
  • La parada cardíaca se produce cuando el corazón deja de latir por cualquier motivo (por ejemplo, arritmia o falta de oxígeno). La muerte cerebral no puede producirse sin que se produzca primero una parada cardíaca; sin embargo, hay situaciones en las que alguien puede sufrir una parada cardíaca sin haber experimentado nunca una disfunción o lesión cerebral antes de su colapso debido a algo como un ahogamiento o una sobredosis de drogas (estos casos entrarían en la categoría de «anoxia»).

La muerte cerebral significa que no hay flujo sanguíneo en el cerebro y, por tanto, no hay actividad eléctrica.

Si se produce, sólo ocurre cuando alguien está conectado a un sistema de soporte vital y, por tanto, no suele fallecer como consecuencia de la muerte cerebral.

La muerte cerebral es un diagnóstico de muerte, lo que significa que el cerebro está irreversiblemente dañado y no se recuperará. Es importante señalar que la muerte cerebral no es lo mismo que una parada cardíaca o un coma. Las personas con muerte cerebral pueden tener niveles de conciencia más elevados que los de alguien que ha sufrido una parada cardíaca o un coma, pero no pueden respirar por sí mismos y, por tanto, no se les puede mantener con vida con equipos de soporte vital.

Algunas personas asumen que si se ven los ojos de una persona moviéndose o se escuchan sus sonidos, esto significa que debe haber alguna actividad en su cerebro que podría conducir a la recuperación. Pero como estos movimientos surgen de los reflejos musculares y no de ninguna actividad eléctrica en su cerebro, podemos decir con seguridad que estas acciones no son señales de vida: ¡sólo son signos de que las funciones biológicas continúan sin la guía del propio cerebro!

Conclusión

La muerte cerebral es una afección grave que puede causar la muerte en algunos pacientes. No es lo mismo que el coma o la parada cardíaca, aunque las tres condiciones tienen el mismo resultado: ausencia de flujo sanguíneo al cerebro y, por tanto, de actividad eléctrica.

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