¿Qué es una «gran extinción»?

El término «gran extinción» se ha utilizado para describir el declive final de los dinosaurios al final del periodo Cretácico, pero también puede referirse a cualquier acontecimiento de la historia de la Tierra que acabó con un gran número de especies en un periodo de tiempo relativamente corto. El ejemplo más famoso es, probablemente, la extinción K-T, ocurrida hace 66 millones de años, cuando un asteroide impactó contra la Tierra y aniquiló a todos los dinosaurios no avianos junto con muchas otras criaturas. Pero ha habido muchas otras grandes extinciones a lo largo de la historia de nuestro planeta, incluida una tan reciente como hace 200 millones de años que acabó con casi todos los animales marinos (excepto los tiburones).

La gran muerte

La gran mortandad fue la mayor extinción masiva de la historia de la Tierra. Ocurrió al final del periodo Pérmico, hace unos 252 millones de años, y acabó con casi toda la vida en la Tierra, incluyendo el 95% de las especies marinas y el 70% de las terrestres.

¿La causa? El impacto de un meteorito que golpeó la Tierra con tanta fuerza que creó un cráter de más de 800 kilómetros de ancho.

El evento de extinción del Ordovícico-Silúrico

La extinción del Ordovícico-Silúrico fue la segunda de las cinco grandes extinciones masivas. Ocurrió hace unos 440 millones de años y fue causada por el cambio climático y la acidificación de los océanos. El evento duró aproximadamente dos millones de años.

El evento de extinción del Triásico temprano

El Triásico Temprano es un periodo geológico que tuvo lugar hace aproximadamente 250 millones de años. El Triásico Temprano abarca el tiempo entre el final del Período Pérmico y el comienzo del Triásico Medio.

La mayor extinción masiva de la historia de la Tierra se produjo al final de este periodo, hace unos 252 millones de años. Estuvo marcada por un aumento de la temperatura, la lluvia ácida y otras condiciones climáticas adversas, que hicieron imposible la supervivencia de muchas especies. Estas condiciones fueron causadas por erupciones volcánicas que liberaron dióxido de carbono en la atmósfera de la Tierra, ¡el mismo gas de efecto invernadero responsable del calentamiento global actual!

La extinción del Pérmico-Triásico (P-T)

Esta es una de las grandes. El evento P-T (también conocido como la extinción del Pérmico-Triásico) fue el evento de extinción más grave de la historia de la Tierra, que acabó con casi el 90% de las especies marinas y el 70% de los vertebrados terrestres. Ocurrió hace unos 252 millones de años, justo antes de que comenzara el periodo Triásico.

¿La causa? Una enorme erupción volcánica en Siberia que liberó una enorme cantidad de dióxido de carbono a la atmósfera. Esto provocó un aumento de la temperatura global de 5 grados Celsius (9 grados Fahrenheit), lo que provocó una aridificación generalizada y la acidificación de los océanos.

El evento de extinción del Devónico tardío

El Devónico es un periodo geológico que duró desde hace unos 419 millones de años hasta 359 millones de años. El evento de extinción del Devónico tardío ocurrió hace unos 375 millones de años.

Fue la extinción de peces, anfibios y plantas.

Las pruebas de este evento provienen de los fósiles.

El evento de extinción fue causado por el cambio climático: el mundo se enfrió y se volvió más árido al final del período Devónico.

El evento de extinción del final del Triásico

Repasemos las «cinco grandes» extinciones masivas. El evento de extinción de finales del Pérmico fue el peor, ya que provocó la pérdida del 95% de las especies marinas y del 70% de los vertebrados terrestres (animales con columna vertebral). Probablemente fue causada por erupciones volcánicas masivas que liberaron dióxido de carbono a la atmósfera, lo que redujo las temperaturas globales y provocó la lluvia ácida. La extinción de finales del Triásico (hace 201 millones de años) también fue devastadora, pero menos grave que su predecesora: sólo acabó con el 50% de las especies marinas y el 25% de los vertebrados terrestres.

Este evento de extinción fue probablemente causado por grandes erupciones volcánicas en Siberia que liberaron toneladas de gas de azufre en la atmósfera de la Tierra y en los océanos, produciendo lluvia ácida debido a la formación de ácido sulfúrico al entrar en contacto con el vapor de agua en las nubes; esto mató a las plantas en la tierra, así como a los animales que vivían cerca de las regiones costeras, como los arrecifes tropicales, donde dependían de las estructuras de carbonato de calcio, como los arrecifes de coral, para protegerse de los depredadores (y otras cosas). Se cree que este evento de extinción fue desencadenado por la ruptura de Pangea: las masas de tierra quedaron aisladas en continentes individuales separados por océanos después de que se produjeran estas erupciones porque ya no había puentes que los cruzaran — así que una vez que la vida había sido destruida de continente en continente sin poder moverse de un lugar a otro con suficiente facilidad entonces las tasas de extinción se dispararían porque nada sobrevivió lo suficiente para los procesos de evolución/adaptación como la selección natural o la deriva genética durante millones y millones de generaciones durante las cuales las nuevas especies podrían haber evolucionado con éxito — ¡lo que no sucedería si todo muriera demasiado rápido! Así que ¡sí! Esos volcanes nos mataron a todos – aunque no literalmente como algunos piensan».

La extinción del Cretácico-Terciario (K-T)

Una «gran extinción» es cualquier extinción masiva de especies. El evento de extinción del Cretácico-Terciario (K-T) fue una extinción masiva de especies durante el período Cretácico. Este acontecimiento se produjo hace entre 65 y 66 millones de años y también se denomina evento de extinción K-T.

El evento de extinción K-T fue causado por el impacto de un asteroide que ocurrió frente a la costa de la Península de Yucatán en México. El impacto creó un gran cráter, que aún hoy puede verse desde el espacio, llamado cráter de Chicxulub o cráter de Chicxulub (se pronuncia chic-shoo-loob).

En la historia de la Tierra ha habido muchos eventos de «Gran Extinción».

Al repasar la historia de la vida en la Tierra, podemos ver que ha habido muchos acontecimientos que podrían considerarse «grandes extinciones». De hecho, la más reciente fue hace sólo 66 millones de años. Sin embargo, antes de eso fue hace 251 millones de años y antes de eso también hubo otras. El acontecimiento de extinción más destructivo de la historia de la Tierra tuvo lugar hace 251 millones de años, al final del periodo Pérmico, durante lo que se conoce como «La gran muerte», cuando el 90% de todas las especies desaparecieron.

Parece poco probable que se produzca otro acontecimiento catastrófico de este tipo a corto plazo (al menos no durante nuestra vida), pero nuestro planeta ha experimentado cinco extinciones masivas a lo largo de sus 4.500 millones de años de existencia y cada vez la vida se recupera con más fuerza que nunca, por lo que parece poco probable que esta tendencia cambie a corto plazo.

Conclusión

Esperamos que este artículo le haya servido para comprender los acontecimientos de la «Gran Extinción».

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