¿Por qué nuestra galaxia tiene forma de espiral?

La Vía Láctea, nuestra galaxia, es una galaxia espiral. Hace tiempo que se sabe que la Vía Láctea es una galaxia espiral. Es difícil estudiar nuestra propia galaxia desde el interior, especialmente las regiones del disco donde las estrellas y las nubes de gas oscurecen nuestra visión de su centro. Durante años, los astrónomos han medido el disco de la Vía Láctea contando las estrellas que hay en él. Nuestra galaxia tiene un diámetro de unos cien mil años luz. La protuberancia central es una característica prominente de nuestra galaxia. Las estrellas de la Vía Láctea no están distribuidas uniformemente en su disco, sino que se concentran en brazos que salen en espiral del centro galáctico. Los astrónomos creen que las regiones exteriores suaves de ambos brazos espirales contienen estrellas más antiguas y menos materia interestelar que las regiones interiores

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Desde hace tiempo se sabe que la Vía Láctea es una galaxia espiral.

La Vía Láctea es una galaxia espiral barrada. Esto significa que desde hace tiempo se sabe que la Vía Láctea es una galaxia espiral y que es una galaxia espiral barrada con una barra central.

Es difícil estudiar nuestra propia galaxia desde dentro, especialmente las regiones del disco donde las estrellas y las nubes de gas oscurecen nuestra visión de su centro. De hecho, ¡hasta hace sólo unas décadas ni siquiera sabíamos qué forma tenía nuestra propia galaxia!

Durante años, los astrónomos midieron el disco de la Vía Láctea contando las estrellas que lo componen.

Cuando miramos la Vía Láctea, estamos viendo una vista bidimensional de una estructura tridimensional. En otras palabras, nuestros ojos sólo pueden ver una parte de lo que ocurre en el espacio que nos rodea. Si dieras un largo paseo por el campo y miraras hacia atrás, ¿te diría algo sobre tu entorno? Probablemente no: no tendrías ni idea de lo que hay más allá de donde puedes ver.

Lo mismo ocurre con los astrónomos que intentan comprender las galaxias: pueden saber el tamaño de su galaxia mirando sus bordes exteriores (o “limbo”), pero necesitan otras mediciones y observaciones para averiguar el tamaño real de estos objetos. La forma más fácil para un astrónomo de medir el tamaño de su galaxia es contar las estrellas, ¡así es! Las estrellas son como pequeños puntos en el mapa de un astrónomo que le ayudan a saber dónde se encuentra todo lo demás dentro de su campo de visión.

Nuestra galaxia tiene un diámetro de aproximadamente cien mil años luz.

La protuberancia central de la Vía Láctea es una característica prominente de nuestra galaxia.

La protuberancia central es una gran colección esférica de estrellas viejas. Es la parte más antigua de la galaxia y contiene la mayor parte de la materia interestelar de la galaxia. La protuberancia central también contiene una gran proporción de la población de cúmulos globulares de la galaxia[2].

El disco estelar de la Vía Láctea puede dividirse en tres componentes distintos: un medio interestelar difuso (ISM) y dos componentes cinemáticos que se denominan brazos espirales y que contienen la mayoría de las estrellas de nuestra galaxia[3].

Las estrellas de la Vía Láctea no están distribuidas uniformemente en su disco, sino que se concentran en brazos que salen en espiral del centro galáctico.

Si se observa la Vía Láctea con un telescopio, es fácil ver que las estrellas no están distribuidas uniformemente en su disco. En cambio, se concentran en brazos que salen en espiral del centro galáctico. Estos brazos han recibido nombres basados en su apariencia: Brazo de Perseo (llamado así por Perseo), Brazo de Sagitario (llamado así por Sagitario) y Brazo de Cygnus (llamado así por Cygnus).

Los brazos no son visibles a simple vista porque contienen en su mayoría estrellas gigantes rojas que brillan débilmente por la noche. Sin embargo, las imágenes infrarrojas los revelan claramente y muestran que son bastante extensos, ¡se extienden mucho más allá de donde reside nuestro sistema solar!

Los astrónomos creen que las suaves regiones exteriores de ambos brazos espirales contienen estrellas más antiguas y menos materia interestelar que las regiones interiores.

Las regiones exteriores de ambos brazos contienen estrellas más antiguas y menos materia interestelar que las regiones interiores. Los astrónomos creen que esto se debe a las fuerzas gravitatorias que actúan sobre la materia interestelar y que hacen que ésta se desplace hacia el centro de la galaxia. Dado que estas fuerzas son más fuertes en el interior, pueden barrer el nuevo material más rápidamente en esta región.

Las estrellas más antiguas se encuentran también en estas regiones exteriores, lo que tiene sentido si se tiene en cuenta que han tenido más tiempo para desplazarse hacia el exterior desde su formación.

En un momento dado, algunas partes de la estructura espiral son más visibles que otras, porque tenemos una mejor visión en ciertas longitudes de onda o con ciertas técnicas de observación.

La galaxia es una espiral, pero probablemente nunca la hayas visto así. Eso es porque sólo podemos ver la luz visible con nuestros ojos y telescopios. El Sol y las estrellas emiten muchas otras longitudes de onda de luz, como la ultravioleta (UV), los rayos gamma, los rayos X y los infrarrojos (IR). Algunas de ellas pueden atravesar el polvo y el gas interestelar de la Vía Láctea para llegar a la Tierra, donde podemos detectarlas con los instrumentos adecuados.

Llamamos a estas otras formas de radiación electromagnética “longitudes de onda diferentes” porque tienen longitudes de onda más cortas o más largas que la luz visible, la categoría más amplia que percibimos con nuestros ojos. En este caso, la longitud de onda más corta es la de los rayos UV, con 10 nanómetros (0,00000001 metros) por fotón; las ondas de radio de onda larga tienen una longitud de onda de más de 2 kilómetros.

Pero aún hay más formas de clasificar la radiación electromagnética además de por su longitud de onda: su frecuencia o espectro de frecuencias también nos indica la cantidad de energía que lleva cada fotón cuando llega a la Tierra desde el espacio exterior.

Los estudios en múltiples longitudes de onda utilizando radiotelescopios e infrarrojos han revelado nuevos detalles sobre nuestra propia galaxia.

La Vía Láctea es un lugar muy grande y es imposible obtener una imagen completa de su estructura con un solo telescopio. Para entender la forma y la historia de nuestra galaxia, los científicos necesitaban estudios de múltiples longitudes de onda utilizando radiotelescopios e infrarrojos que revelaran nuevos detalles sobre nuestra propia galaxia.

Los radiotelescopios pueden ver a través de las nubes de polvo, mientras que los infrarrojos pueden penetrar aún más en estas nubes para revelar lo que hay más allá de ellas. Estos estudios han revelado que vivimos cerca del centro de uno de los muchos brazos espirales de nuestra galaxia, y también nos han ayudado a aprender más sobre cómo se forman estos brazos.

Cuando vemos otras galaxias espirales de canto, parecen relativamente planas, como los discos de los reproductores de música compactos o los DVD.

Cuando vemos otras galaxias espirales de canto, parecen relativamente planas, como los discos de los reproductores de música compacta o los DVD. Este aspecto plano se debe a que sólo podemos ver el lado de estas galaxias que está orientado hacia nosotros. Esto significa que la mayor parte de su estructura queda oculta por el polvo y el gas de sus propios discos (además de estar oscurecida por el polvo y el gas entre ellos).

Han descubierto que a menudo hay características peculiares en estas galaxias, como barras que atraviesan sus centros o firmas de interacciones y fusiones con galaxias cercanas.

La región central de una galaxia suele ser una fuente de luz brillante.

De hecho, el centro de cada galaxia es donde se encuentran la mayoría de sus estrellas.

Esto tiene sentido: si la mayoría de las estrellas se encuentran en el centro, ¡debe ser más fácil verlas allí!

Sabemos bastante sobre las galaxias espirales, pero esta área aún necesita más investigación y estudio

Sabemos bastante sobre las galaxias espirales, pero este campo aún necesita más investigación y estudio. Cuanto más las investiguemos, más podremos entender sobre el universo. Hay muchas preguntas que necesitan respuesta sobre ellas, como por ejemplo

  • ¿Por qué tienen brazos?
  • ¿Cómo se formaron esos brazos?
  • ¿Qué ocurre en su interior (como la formación de estrellas)?

Conclusión

En conclusión, las galaxias espirales son uno de los tipos de galaxias más comunes en el universo. Se han estudiado durante siglos y, aunque hemos aprendido mucho sobre ellas, aún queda mucho por descubrir.

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