¿Por qué dos o más científicos , ignorantes del trabajo de los otros, dan a menudo simultáneamente con la misma teoría?

En los medios de comunicación se leen una o dos historias al mes sobre científicos que dan con la misma teoría o solución a un problema de forma simultánea, pero al examinar la historia más de cerca, uno se da cuenta de que hay algo más que eso. De hecho, vemos ejemplos en los que hay múltiples descubrimientos independientes de la misma teoría científica.

Este fenómeno se denomina descubrimiento múltiple y se ha observado en muchos campos. En matemáticas, por ejemplo, el número de pruebas diferentes de un teorema es a menudo tan grande o mayor que el número de pruebas de cualquier otro teorema. Un ejemplo famoso de este fenómeno es el de los dos matemáticos que demostraron independientemente la conjetura de los cuatro colores en 1852.

En biología, hay muchos ejemplos de científicos que descubren la misma especie casi al mismo tiempo. Por ejemplo, antes de 1900 varios científicos descubrieron el ornitorrinco y el canguro de forma independiente. A principios del siglo XX, dos científicos descubrieron cada uno que la mosca de la fruta podía utilizarse como organismo modelo para estudiar la genética y la biología del desarrollo (aunque ninguno conocía el trabajo del otro).

En psicología, hay muchos casos en los que dos o más psicólogos desarrollaron por separado técnicas para comprobar aspectos del comportamiento humano como la memoria o el aprendizaje. El polígrafo (detector de mentiras) es un ejemplo de este fenómeno. Este dispositivo fue inventado por John Larson en 1921; sin embargo, no fue hasta 1926 cuando William Marston comenzó a utilizarlo para estudiar el engaño. El trabajo de Marston le llevó a realizar una serie de importantes descubrimientos sobre cómo responde la gente cuando se le hacen preguntas sobre falsedades frente a verdades.

La verdad es que en la ciencia, como en la vida, no hay ideas totalmente nuevas.

La verdad es que en la ciencia, como en la vida, no hay ideas totalmente nuevas. Los mejores científicos son los que saben reconocer una idea que ya existe desde hace tiempo y la mejoran.

Cuando Newton publicó por primera vez su teoría de la gravedad, dio crédito a muchos pensadores anteriores. Incluso señaló que él no fue la primera persona que pensó en la idea de la gravedad.

La principal contribución de Newton a la ciencia fue utilizar su genio para las matemáticas para explicar por qué los objetos caen a la misma velocidad independientemente de su tamaño o peso.

Muchas ideas científicas fueron desarrolladas simultáneamente por diferentes personas.

Muchas ideas científicas fueron desarrolladas simultáneamente por diferentes personas. Este es el caso de la teoría de la evolución y la selección natural, que fue desarrollada de forma independiente por Charles Darwin y Alfred Russel Wallace. Sin embargo, el trabajo de Darwin fue más detallado y minucioso que el de Wallace.

Otro ejemplo es el desarrollo del cálculo. Tanto Gottfried Wilhelm Leibniz como Isaac Newton desarrollaron el cálculo de forma independiente casi al mismo tiempo; sin embargo, el trabajo de Newton fue mucho más riguroso que el de Leibniz.

Una idea puede incluso ser desarrollada independientemente por muchas personas.

Una idea puede incluso ser desarrollada de forma independiente por muchas personas. Por ejemplo, el primer uso de la palabra «blog» fue en 1997, pero no se hizo común hasta 2001.

Lo mismo ocurre con otros términos como podcast y podcasting, que existen desde 2005 pero no se popularizaron hasta 2006.

Esto ocurre siempre: la gente se encuentra con ideas similares de forma independiente. Por eso es importante citar las fuentes cuando se hace referencia al trabajo de otra persona en un escrito.

Si quieres saber quién descubrió realmente algo, tienes que mirar los textos originales.

 

El problema es que la mayoría de nosotros no tenemos acceso a esos textos originales. Así que nos basamos en fuentes secundarias: libros de texto, enciclopedias, etc. Pero incluso así, hay muchas formas diferentes de describir e interpretar esos textos originales.

Por ejemplo, si queremos saber quién inventó la bombilla, hay dos historias principales: La de Edison y la de Swan. Y estas dos historias entran en conflicto. (Y no me hagas hablar de las afirmaciones de que otra persona la inventó antes que Edison).

Una idea científica es más que la persona que la propone.

«Sólo es una idea científica», dijo, «cuando es aceptada por la mayoría de los científicos».

Estaba hablando con Frank Drake, el famoso astrónomo que originó la ecuación de Drake y que, entre otras cosas, ayudó a convertir el SETI -la Búsqueda de Inteligencia Extraterrestre- en una disciplina real.

Lo que quería decir es que el hecho de que alguien proponga una idea no significa que sea correcta. De hecho, la mayoría de las ideas son erróneas o incompletas. El truco está en averiguar cuáles son correctas y cuáles no.

Las propias ideas de Drake sobre SETI han evolucionado con el tiempo. Empezó siendo optimista, creyendo que encontraríamos pruebas de inteligencia extraterrestre en 50 años (publicó su famosa ecuación en 1961). Pero ahora cree que tardaremos mucho más. Y aunque encontremos algo, puede que sea tan ajeno a nosotros que no lo reconozcamos como inteligente.

 

En los descubrimientos científicos, el camino para encontrar una respuesta no suele ser sencillo. Más bien, la formulación de una pregunta y la búsqueda de una respuesta parecen ser a veces frenéticas y caóticas por naturaleza. El destino ha querido que una sola idea dé la vuelta a todo, como la proverbial llave en la cerradura. Por eso, los descubrimientos aparentemente simultáneos no son tan raros como podríamos pensar. Hasta ahora, no parece haber ningún patrón que haya destacado para los investigadores que estudian los casos de descubrimiento simultáneo. Y sea lo que sea lo que buscan los científicos, siempre existe la posibilidad de que encuentren lo que necesitan donde menos lo esperan: en el trabajo de investigación terminado de otra persona.

Vivimos conectados y nuestra investigación también.

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