Los cometas, inocentes de las extinciones masivas

Todos hemos oído hablar de los cometas, esos objetos helados que orbitan alrededor del Sol y que crean espectaculares espectáculos cuando pasan. Pero hay otra faceta de los cometas que quizá no conozcas: algunos de ellos son asesinos. En las últimas décadas se ha popularizado la idea de que las extinciones masivas de la Tierra fueron causadas por una colisión con un cometa o asteroide, pero nuevas investigaciones demuestran que esto está lejos de ser cierto. Investiguemos si los cometas fueron los responsables de acabar con la vida en nuestro planeta durante millones de años… ¡y qué podría pasar en el futuro!

¿Han acabado los cometas con la vida en la Tierra?

¿Los cometas han eliminado la vida en la Tierra? No, pero es una pregunta razonable. Si has visto Star Trek: The Motion Picture, probablemente recuerdes la escena en la que una gigantesca nube de polvo y hielo se acerca a la Tierra a gran velocidad. A medida que se acerca a nuestro planeta, su cola comienza a romperse en trozos más pequeños que golpean la superficie de la Tierra con una fuerza cataclísmica.

Afortunadamente para nosotros, este escenario no se hará realidad en nuestra vida (o nunca). Los cometas forman parte del sistema solar y han sido observados desde la antigüedad; fueron descritos por primera vez en la literatura por Homero (y posteriormente por Aristóteles). Desde su descubrimiento, hace unos 5 siglos, los cometas han sido observados regularmente por los astrónomos a través de telescopios como los del Observatorio del Monte Wilson, cerca de Pasadena, California, EE.UU., o el Observatorio del Roque de los Muchachos, en la isla de La Palma, Canarias, España, Europa, África, América del Sur, Asia, Australia, la Antártida, América del Norte, México, Canadá y Groenlandia.

Los cometas están formados principalmente por gases congelados como el dióxido de carbono, el nitrógeno, el oxígeno y el hidrógeno. Las reacciones fotoquímicas hacen que los gases del núcleo de los cometas brillen cuando se exponen a la luz solar.

¿Fueron las extinciones masivas causadas por los cometas?

Debes saber que los cometas no son lo suficientemente grandes como para causar extinciones masivas. También son demasiado pequeños para causar extinciones masivas, y por lo tanto no pueden ser considerados como una posible causa de extinciones masivas pasadas.

En 1990, los fragmentos de un cometa chocaron con Júpiter, pero ¿el impacto causó la extinción masiva?

En 1990, fragmentos de un cometa colisionaron con Júpiter. Los astrónomos de todo el mundo enfocaron sus telescopios hacia el enorme planeta, deseosos de ver la colisión en directo. Era la primera vez que un cometa colisionaba con un planeta, y pasarían otros 20 años antes de que otro lo hiciera. ¿Cómo podían los astrónomos estar seguros de que este acontecimiento no causaría una extinción masiva?

Bueno, no podían saber con certeza si una extinción ocurriría o no hasta después de que sucediera. Pero sabían el tamaño de los cometas y de los planetas. Y basándose sólo en esa información, no había forma de que esta colisión pudiera haber causado ningún daño notable a la Tierra o a otros planetas cercanos porque estos objetos estaban simplemente demasiado lejos el uno del otro (aunque sus respectivas trayectorias se cruzaran).

¿El cráter de Chicxulub fue causado por un cometa?

Esto es lo mismo que ocurre con los cometas. Algunos científicos piensan que el cráter de Chicxulub fue causado por un meteorito y no por un cometa. El cráter está en México, por lo que también se le llama cráter de impacto del Golfo de México. Tiene unos 180 kilómetros de diámetro.

Los científicos creen que este impacto acabó con muchas de las especies de la Tierra a finales del periodo Cretácico.Sección: Un meteorito podría haber causado también la extinción masiva.

Un meteorito golpeó la Tierra más de una vez durante sus primeros mil millones de años, pero no causó ninguna extinción masiva hasta más tarde, cuando la vida se había diversificado lo suficiente como para experimentar una muerte generalizada.[1]Sección: Los meteoritos están formados por rocas y metales. Un meteoroide cae en la atmósfera de la Tierra como parte de su órbita alrededor de nuestro Sol, donde se convierte en un meteoro o estrella fugaz. Mientras viaja por el espacio, la fricción hace que se acumule calor en su superficie, lo que hace que brille desde todas las direcciones, excepto por detrás, donde se pueden ver los restos que se alejan de él como chispas de fuegos artificiales o cometas.[2] Sección: Los meteoritos y asteroides han jugado un papel importante en la vida de la Tierra durante miles de millones de años. Estos materiales vinieron de alguna otra parte de nuestro sistema solar o galaxia hace millones o miles de millones de años.[3][4]

¿Suponen los cometas de período corto una amenaza para la Tierra?

Los cometas de periodo corto (con periodos inferiores a 200 años) son los candidatos más probables a la extinción masiva, pero no son una amenaza. Los cometas de período corto tienen órbitas muy elípticas alrededor del Sol y pasan la mayor parte del tiempo lejos de la Tierra. Sólo podrían suponer una amenaza si uno pasara lo suficientemente cerca como para impactar con nosotros, y tendría que ser muy grande para que eso ocurriera.

La razón principal por la que los cometas de período corto no causan extinciones masivas es que son demasiado pequeños. Los cometas están formados principalmente por hielo, que se vaporiza cuando la luz solar lo calienta al acercarse a la órbita de la Tierra. Cuando esto ocurre, las partículas de polvo se liberan al espacio y forman una enorme cola que puede extenderse a lo largo de millones de millas (kilómetros). Sin embargo, aunque estas colas se extiendan a grandes distancias de sus cuerpos de origen, no son especialmente densas, ya que suelen contener sólo una 1/20 parte de la masa de la Tierra.

¿Qué pasa con el Hale Bopp?

Algunos otros cometas se han acercado a la Tierra en la historia reciente, pero no fueron como el Hale Bopp. En 1996, el Hale Bopp pasó a menos de 50 millones de kilómetros de la Tierra, una distancia mucho mayor que la de cualquier otro cometa de la historia. Aunque causó cierta conmoción con su nube de polvo verde y su espectacular espectáculo de luces, no hubo ninguna extinción masiva como resultado.

La próxima vez que mires al cielo nocturno y veas una estrella brillante atravesando tu campo de visión, recuerda: ¡podría ser uno de esos inocentes cometas!

Las extinciones masivas pueden no estar causadas por impactos de cometas.

La teoría de que los impactos de los cometas causaron las extinciones masivas aún no ha sido refutada. Sin embargo, hay varias líneas de evidencia que apuntan a otras causas. Por ejemplo, sabemos que el impacto de Chicxulub no fue el responsable de la muerte de la mayor parte de la vida en la Tierra al final del Cretácico. En su lugar, se produjeron una serie de erupciones volcánicas durante miles de años antes y durante este periodo, que provocaron cambios en la química de los océanos y en la composición atmosférica que condujeron a una extinción generalizada. Esto sugiere que puede ser el momento de replantear nuestras ideas sobre las causas de las extinciones masivas y quién está detrás de ellas.

Conclusión

La idea de que los cometas son responsables de las extinciones masivas es atractiva, pero no está respaldada por las pruebas. No hay ninguna razón para pensar que los cometas estuvieran implicados en ninguna de las cinco mayores extinciones masivas. En todo caso, pueden haber ayudado a la vida en la Tierra a recuperarse después de estos eventos. Aunque algunos impactos de cometas más pequeños pueden haber contribuido a eventos de extinción pasados y podrían hacerlo de nuevo en el futuro, no hay pruebas de que ninguno de ellos fuera responsable de grandes extinciones como las del final del Pérmico o del Triásico

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