Las tarántulas «leen en braille» para volver a casa

Los científicos han descubierto cómo las tarántulas encuentran el camino a casa. El equipo internacional de investigadores dirigido por Chad Harvey, del campus de Scarborough de la Universidad de Toronto, descubrió que las arañas utilizan una pata para leer las marcas en forma de braille que crean en el suelo mientras viajan. Su investigación se publicó en Animal Behaviour y apareció en BBC News.

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Un equipo internacional de científicos, dirigido por Chad Harvey, de la Universidad de Toronto, ha descubierto cómo las tarántulas encuentran el camino de vuelta a casa.

Quizá te sorprenda saber que las tarántulas pueden leer en braille. Las arañas utilizan una de sus patas para leer las marcas en Braille que crean en el suelo mientras se desplazan. Se cree que es la primera vez que los científicos descubren cómo navegan las tarántulas.

Un equipo internacional de científicos, dirigido por Chad Harvey, de la Universidad de Toronto, ha descubierto cómo las tarántulas encuentran el camino a casa. Su estudio se publicó en Science Advances el jueves (8 de agosto).

«Las tarántulas utilizan una estrategia diferente a la de las abejas o las hormigas», dijo Harvey en una entrevista con la agencia de noticias AFP. «No son conocidas por ser muy buenas caminantes, pero tienen muy buena vista». Una araña hembra deposita seda mientras camina, que parece pequeños puntos o rayas; esto le ayuda a encontrar el camino de vuelta a casa incluso si se confunde con los obstáculos que hay en su ruta, como las hojas de los árboles por encima y cualquier otro residuo en el suelo que bloquea la luz del sol desde arriba, por lo que no queda mucha luz para la navegación – ¡pero afortunadamente estas marcas están hechas con seda que brilla bajo la luz ultravioleta!

Su investigación descubrió que las arañas utilizan una de sus patas para leer las marcas del suelo, parecidas al Braille, que crean mientras viajan.

Al equipo de investigación le sorprendió el cuidado con que las arañas colocaban cada pata en el suelo. «Esperábamos que se limitaran a caminar por la superficie», afirma el doctorando David Nelson, que dirigió este estudio. «Pero en lugar de eso, utilizan muy activamente sus patas para trazar una línea delante de ellas». Cada araña trazó un patrón idéntico mientras avanzaba -un zigzag simétrico que se asemeja al símbolo Braille de la «A» o la «R», según se mire (véase la imagen superior).

Los científicos aprovecharon este comportamiento colocando pequeñas piedras a lo largo de algunas de estas líneas. Descubrieron que si una pata choca con una roca mientras traza su señal sensorial, ajustará su trayectoria en consecuencia para no tropezar de nuevo más adelante en la línea. Esto les permitió comprobar si las arañas pueden distinguir entre distintos tipos de baches en sus trayectorias y responder en consecuencia (por ejemplo, evitando las rocas pero no las hojas). Cuando se les presentaron ambos tipos durante ensayos separados, las cinco especies probadas fueron capaces de diferenciarlos; sin embargo, sólo dos especies cambiaron de dirección cuando se les presentaron tres tipos diferentes de baches: Aptostichus stephencolberti (tarántula Stephen Colbert) y Eucratoscelus cfornicatus (escorpión peludo del desierto de California).

Harvey, profesor del Departamento de Ciencias Biológicas de la U de T Scarborough, especializado en comportamiento animal y neurobiología, dice que se cree que es la primera vez que los científicos descubren cómo navegan las tarántulas.

Por primera vez, los científicos han descubierto cómo navegan las tarántulas.

«Las tarántulas utilizan los campos magnéticos de la Tierra para encontrar el camino a casa, igual que nosotros utilizamos el GPS o la brújula para orientarnos en la ciudad», explica Harvey. «Parece que leen en braille: se orientan utilizando las ocho patas, que tienen pequeños pelos que detectan la dirección a la que se dirigen».

Harvey es profesor del Departamento de Ciencias Biológicas de la UTSC y está especializado en comportamiento animal y neurobiología.

En su estudio publicado en Animal Behaviour y presentado en BBC News, Harvey y sus colegas realizaron un experimento con arañas de trampilla en el campus de Penryn, en Cornualles, Inglaterra.

En su estudio, publicado en Animal Behaviour y presentado en BBC News, Harvey y sus colegas realizaron un experimento con arañas de trampilla en el campus de Penryn, en Cornualles (Inglaterra).

Recogieron 28 arañas de trampilla en la naturaleza y las llevaron a un laboratorio donde pudieron mantenerlas en condiciones controladas. A continuación, soltaron a los arácnidos en un pozo lleno de telas y les permitieron encontrar el camino de vuelta a casa. Mediante cámaras de vídeo instaladas en el perímetro de este recinto, los investigadores pudieron observar lo que ocurría a continuación:

«No podía creer lo rápido que encontraron sus madrigueras», dice Harvey. «Realmente parecía que seguían caminos».

Los investigadores recogieron tarántulas de la naturaleza y las colocaron en un entorno de laboratorio controlado con un pequeño foso forrado de arena y una entrada cubierta de telaraña situada cerca.

Las arañas no son animales agresivos, pero pueden morder si se les molesta. Las tarántulas no son una excepción. Si te encuentras con una tarántula en la naturaleza, debes dejarla en paz; es por tu seguridad y por la suya también.

Las tarántulas no son venenosas, pero sus mordeduras pueden causar dolor e hinchazón en el lugar de la mordedura durante varias horas después de ser mordido por una tarántula.

Los científicos soltaron a las arañas en el foso y registraron sus movimientos mientras se dirigían a la entrada cubierta de telarañas y escapaban, sólo para descubrir que todas ellas eran capaces de encontrar el camino de vuelta al mismo lugar 24 horas después.

Las tarántulas son animales salvajes. No son animales de compañía y no deben tenerse como tales. Las tarántulas pueden ser peligrosas si te muerden, así que es importante saber en qué te metes antes de decidirte a comprar una. Si decides que una tarántula es adecuada para tu casa, necesitan mucho espacio y cuidados para desarrollarse.

Una idea errónea sobre las tarántulas es que están domesticadas; ¡no son animales domesticados!

Un examen más detallado de las arañas reveló que utilizaban una pata para trazar una línea delante de ellas a lo largo del suelo mientras se alejaban de su hogar.

Un examen más detallado de las arañas reveló que utilizaban una pata para trazar una línea delante de ellas a lo largo del suelo mientras se alejaban de su hogar.

Dependen de esta información sensorial para guiarse de vuelta a casa, y es la primera vez que los científicos descubren cómo navegan las tarántulas.

Confían en esta información sensorial para guiarse de vuelta a casa.

Entonces, ¿qué sabemos de la capacidad única de las arañas para navegar? Los investigadores descubrieron que cuando una tarántula camina, coloca cada pata en el suelo con mucho cuidado. Al hacerlo, sus patas rozan superficies ásperas, como rocas y piedras, y los pelos sensoriales de estas extremidades leen estas marcas para encontrar el camino a casa.

Las tarántulas no son las únicas que utilizan pistas del terreno como el Braille para desplazarse. Las rodillas del escorpión están cubiertas de pelos que tocan primero el suelo y le ayudan a guiarse hacia la comida o el refugio, pero este mecanismo sólo se utiliza cuando se arrastra por superficies planas (o sube por las paredes). Las tarántulas utilizan sus patas como si fueran antenas cuando caminan por terrenos irregulares, ya que confían en esta información sensorial para guiarse de vuelta a casa.

«Nos sorprendió, mientras observábamos a estas tarántulas, el cuidado con el que colocaban cada pata en el suelo», dice Harvey.

Quizá no lo sepas, pero las tarántulas no son conocidas por su velocidad o agilidad. Son criaturas grandes y de movimientos lentos que utilizan sus largas patas para cubrir grandes distancias permaneciendo en el suelo. Pero los científicos han observado que utilizan una precisión totalmente inesperada, y todo gracias a la capacidad de la araña de «leer» el braille en el suelo.

Las tarántulas y otros arácnidos pueden detectar información sobre el mundo que les rodea a través de unos intrincados pelos en sus patas llamados tricobotrios. Estos pelos son lo suficientemente sensibles como para sentir las vibraciones del aire e incluso la presión del agua procedente de fuentes cercanas de agua o humedad, incluidas las ráfagas de viento y las gotas de lluvia. Cuando los investigadores observaron estos pelos al microscopio, observaron algo interesante: Algunos de ellos estaban doblados en ángulos agudos en comparación con otros, creando lo que parece una letra «S».

Los científicos creen que esto es una prueba de que estas arañas son capaces de utilizar diferentes tipos de receptores táctiles en sus patas para diferenciar entre las texturas con el fin de determinar si están caminando sobre papel de lija frente a un terreno regular como hierbas o caminos de tierra

Conclusión

Cuando las arañas regresan a su fosa, ajustan ligeramente su trayectoria. El resultado es una línea curva que les permite encontrar el camino de vuelta a casa detectando los ligeros cambios de textura o las vibraciones provocadas por sus movimientos.

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