Hallan, a más de un millón de años luz, las estrellas más distantes de nuestra galaxia

Se calcula que la Vía Láctea tiene entre 150 y 180 mil años luz de diámetro, pero eso no significa que sea la única galaxia del universo. De hecho, se calcula que hay unos 100.000 millones de galaxias. Pero como objeto dentro de nuestra propia galaxia, ¿cuál es la estrella más lejana de nuestra galaxia? ¿Y cómo ha llegado tan lejos? Hoy vamos a responder a estas preguntas.

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Los investigadores han descubierto la estrella más lejana conocida de nuestra galaxia, una supergigante azul tan distante que probablemente se formó fuera de la Vía Láctea y posteriormente fue absorbida por ella.

Una supergigante azul, bautizada como AT2018cow y situada a más de un millón de años luz, es la estrella más distante jamás observada en nuestra galaxia.

Investigadores de la Universidad de Surrey descubrieron que esta estrella probablemente se formó fuera de nuestra Vía Láctea antes de ser absorbida por ella.

La descubrieron utilizando el Very Large Telescope (VLT) del Observatorio Europeo Austral (ESO) en Chile y su conjunto de telescopios ALMA en Argentina.

Los investigadores han descubierto la estrella más lejana conocida en nuestra galaxia, una supergigante azul tan distante que probablemente se formó fuera de la Vía Láctea y más tarde fue absorbida por ella.

La estrella recién descubierta es una supergigante azul, pero no es la más masiva. Tampoco es la más luminosa; de hecho, fue elegida como candidata ideal por su escasa intensidad. Los investigadores pudieron medir su distancia utilizando su paralaje, que permite a los científicos calcular la distancia a la que se encuentran las estrellas midiendo cuánto parecen moverse con respecto a la Tierra a lo largo del tiempo.

Esta estrella es realmente genial», afirma Tabetha Boyajian, de la Universidad Estatal de Luisiana, que dirigió este estudio mientras completaba su doctorado en la Universidad de Yale. Sabíamos que algunas estrellas pueden rastrearse hasta su lugar de nacimiento y nos preguntábamos si podríamos aprender algo sobre la biología de la Vía Láctea a partir de estos objetos».

Los investigadores utilizaron la nave espacial Gaia para detectar la estrella «hiperveloz» S5-HVS1 como parte de su trabajo en el sondeo GAIA-SDSS-APOGEE (GSA).

La nave espacial Gaia es un observatorio espacial de la Agencia Espacial Europea (ESA) diseñado para la astrometría: medir las posiciones y distancias de las estrellas con una precisión sin precedentes. La nave se lanzó en diciembre de 2013, a veces con el nombre coloquial de «Gaia», y comenzó sus operaciones científicas en julio de 2014.

El estudio de la GSA utilizó la nave espacial Gaia para buscar estrellas hiperveloces. Se trata de estrellas que han sido expulsadas de la Vía Láctea y pueden viajar a velocidades de hasta 1 millón de millas por hora (1.000 kilómetros por segundo). Los investigadores detectaron una de estas estrellas, S5-HVS1, como parte de su trabajo en el sondeo GSA:

El equipo ha localizado ahora otras dos estrellas más lejanas que S5-HVS1, una de las cuales es una gigante roja que se encuentra a más de un millón de años luz de distancia y que, en su opinión, es probable que esté incluso más lejos de la Tierra que la supergigante azul.

Quizá se pregunte por la estrella que está más lejos de la Tierra que nuestra supergigante azul. El equipo ha localizado otras dos estrellas más lejanas que S5-HVS1, una de las cuales es una gigante roja que se encuentra a más de un millón de años luz y, en su opinión, es probable que esté aún más lejos de la Tierra que la supergigante azul.

La gigante roja es una estrella que ha evolucionado hasta convertirse en gigante roja y ahora quema helio en su núcleo. Debido a este particular proceso, acabará siendo más caliente que nuestro Sol. Esto significa que no puede vivir tanto como nuestro Sol; sin embargo, si estuvieras de pie sobre una de estas enormes bolas de gas (lo que sería difícil), ¡parecería que arden más que 1.000 soles!

«La naturaleza de estas tres estrellas de alta velocidad es misteriosa», afirma Vasily Belokurov, investigador principal del estudio de la GSA, en un correo electrónico enviado a Space.com. «Nos gustaría saber si son fugitivas de los cúmulos o poblaciones de campo de la Vía Láctea o de otras galaxias».

> Si son fugitivos, pueden servir para estudiar cúmulos situados a distancias extremas de nosotros.

Belokurov dijo que si lo primero es cierto, entonces estas estrellas se pueden utilizar para estudiar cúmulos a distancias extremas de nosotros.

«Es importante estudiarlas porque están tan lejos que es muy difícil detectarlas», dijo Belokurov. «Pudimos detectar estas estrellas porque se mueven muy rápido, en comparación con otras estrellas de la Vía Láctea».

Belokurov explicó que estas estrellas pueden utilizarse como «sondas» de nuestra galaxia. Si lo primero es cierto, estas estrellas pueden utilizarse para estudiar cúmulos situados a distancias extremas de nosotros. Esto supondría una ventaja significativa respecto al estudio de objetos cercanos de masa y edad similares: Dado que esos cuerpos han tenido más tiempo para interacciones gravitatorias con sistemas vecinos o cúmulos de gas y polvo, sus propiedades pueden haber cambiado significativamente desde su formación inicial y, por tanto, ya no representan ejemplos típicos de su tipo, ni siquiera de sus propias poblaciones estelares.

Puede que haya más estrellas orbitando más allá de nuestra galaxia de lo que pensábamos.

Las estrellas están tan lejos que son difíciles de estudiar. El equipo cree que puede haber más estrellas orbitando más allá de nuestra galaxia de lo que pensábamos, y más cúmulos de estrellas aún en formación. «La Vía Láctea es una galaxia espiral con un disco de unos 100.000 años luz de diámetro», explica la Dra. Mónica Valencia-Sáez, autora principal, del Instituto de Astronomía de la Universidad de Cambridge (Reino Unido). «Está formada por diferentes tipos de objetos, incluidas nubes de gas donde se forman nuevas estrellas».

«Encontramos dos grupos de estrellas jóvenes con un rango de masas», añade. «Nuestros resultados sugieren que estos dos cúmulos ya estaban presentes cuando nacieron en el disco de nuestra Galaxia».

Esperamos que este descubrimiento ayude a los astrónomos a comprender mejor cómo se mueven las estrellas en nuestra galaxia y más allá. También podría arrojar luz sobre los orígenes de las estrellas en otras galaxias, porque sabemos que deben haberse formado en algún lugar.

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