Alexander Fleming : sa vie et ses découvertes

Savez-vous qui a inventé la pénicilline ? Bon, formulons mieux la question, savez-vous qui a découvert la pénicilline ? Cette question est un classique des jeux-questionnaires et la réponse est largement connue : Sir Alexander Fleming.

Ce scientifique et médecin écossais a consacré toute sa vie à la recherche, mais comme cela s'est produit si souvent dans le domaine scientifique, la découverte est le fruit du hasard. Nous vous racontons en détail la trajectoire de cette importante figure historique.

Qui était Alexandre Fleming

Alexander Fleming était un éminent scientifique écossais qui a développé sa carrière dans la première moitié du XXe siècle. Il est important de ne pas confondre sa figure avec celle d'un autre personnage illustre, Ian Fleming, avec qui il partage un patronyme.

Ian était le créateur des romans d'espionnage mettant en vedette James Bond, tandis qu'Alexander excellait dans le domaine de la recherche médicale. Sa grande contribution a été la découverte des propriétés antibactériennes de la pénicilline, bien que ses réalisations incluent également la découverte que le lysozyme est un autre agent bactéricide puissant.

Une vie consacrée à l'étude des bactéries

Fleming est né à Darvel, une petite ville du conseil d'Ayrshire, dans le sud-ouest de l'Écosse, en 1881. À l'âge de 13 ans, il s'installe à Londres avec son frère Thomas, qui étudiait la médecine.

Dans la capitale anglaise, il a suivi les traces de son frère grâce à une aide sous forme de bourse et au soutien de ses proches. La St. Mary's Hospital Medical School, à Paddington, était son centre d'études. À l'âge de 25 ans, il s'intéresse à la bactériologie et rejoint l'équipe de l'immunologiste Almroth Wright. De là, il s'est spécialisé dans les infections bactériennes.

Sa grande reconnaissance mondiale est venue en 1928, lorsqu'il a découvert la pénicilline, mais quelques années plus tôt, en 1922, il a fait de même avec le lysozyme. A cette époque Fleming avait 41 ans.

Fleming étudiait de possibles traitements pour lutter contre la gangrène gazeuse, une infection du tissu musculaire causée par des bactéries du genre Clostridium. Le scientifique a découvert que bon nombre de ces bactéries étaient détruites par l'action de l'enzyme lysozyme. Mais cette découverte était semi-accidentelle, puisque ce qui s'est passé, c'est qu'il a accidentellement éternué sur les assiettes, provoquant l'élimination des bactéries par les muqueuses du corps.

Avant tous ces succès, l'Écossais a servi dans le Royal Army Medical Corps en France pendant la Première Guerre mondiale. À son retour du conflit, il est nommé professeur de bactériologie à l'Université de Londres. Sur le plan amoureux et familial, il épousa l'infirmière Sarah Marion McElroy en 1915 et eut un fils, Robert Fleming.

Peu de temps avant sa mort, en 1951, il fut nommé Chancelier de l'Université d'Édimbourg. Ses dernières années se passèrent à Londres, où il mourut en 1955 à l'âge de 74 ans à la suite d'une crise cardiaque. Il a été enterré en tant que héros national dans la crypte de la cathédrale Saint-Paul.

Alexander Fleming et la pénicilline

Les premières découvertes de Fleming remontent à 1922, avec le lysozyme. Cette enzyme est présente dans les larmes, la salive et les sécrétions nasales. Il agit comme une barrière efficace contre les infections bactériennes.

Avant ces emplois, l'Écossais était déjà un professionnel exceptionnel dans son domaine. En 1908, il reçut la médaille d'or de l'Université de Londres et resta professeur à la St. Mary's Hospital Medical School jusqu'en 1914.

L'expérience d'Alexander Fleming avec la pénicilline

L'histoire de Fleming et de la pénicilline présente certaines similitudes avec son succès antérieur, celui du lysozyme.Le scientifique a même déclaré que l'un de ses objectifs n'était pas de révolutionner l'industrie médicale en découvrant un antibiotique puissant, mais que parfois on trouve ce que l'on ne cherche pas

Alexander Fleming a découvert la pénicilline cette année-là par curiosité. Les cultures de staphylocoques de son laboratoire ont été contaminées par un champignon. Les colonies de bactéries qui l'entouraient avaient été détruites et celles plus éloignées étaient encore intactes.

L'Écossais a alors décidé de cultiver la moisissure dans une culture pure et a découvert que le champignon produisait une substance qui tuait les bactéries responsables de maladies majeures. Ce champignon appartient au genre Penicilllium, qui a donné le nom de pénicilline en 1929.

Quelques mois après sa découverte, et après avoir effectué des tests pour certifier la découverte, Fleming a publié un mémoire dans lequel les processus d'antibiose étaient rapportés, un phénomène d'interaction biologique qui empêche certains organismes de vivre à proximité d'autres en raison de la ségrégation d'une substance antibiotique qui cause leur mort.

La pénicilline a mis environ 15 ans pour devenir un médicament universel, jusqu'au milieu des années 1940, mais la découverte a permis à Alexander Fleming de recevoir le prix Nobel de médecine en 1945 et être nommé "Monsieur" un an plus tôt. Le prix Nobel a été partagé avec Howard Florey et Ernst Boris Chain, qui avaient également travaillé dans le domaine de la bactériologie.

Alexander Fleming est une figure très importante de l'histoire de la médecine et des sciences au XXe siècle. Sa découverte a été une bouée de sauvetage importante, puisque la pénicilline est l'un des antibiotiques les plus efficaces qui existent.

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