Vaccin

Le mot vaccin vient du latin vaccinia, qui signifie appartenant ou lié aux vaches. C'est une technique d'inoculation mise au point par le médecin anglais Edward Jenner à la fin du XVIIIe siècle.

Les vaccins fonctionnent selon un principe selon lequel en introduisant un échantillon contrôlé d'un virus dans un organisme vivant, l'organisme lui-même développe les anticorps nécessaires pour résister à une éventuelle exposition ultérieure à ce virus, créant ce que l'on appelle l'immunité.

La découverte des vaccins

Jenner a fait sa découverte en observant que les ouvriers agricoles qui avaient été en contact avec du bétail pour une raison quelconque n'étaient pas affectés par la variole, une maladie de longue date qui avait alors tué des centaines de milliers de personnes dans le monde.

Ce qui s'est réellement passé, c'est que ces personnes, en manipulant du bétail infecté par un type spécifique de variole qui n'attaquait que leur espèce, ont développé des anticorps dans leur propre corps qui ont empêché la contagion.

Après une série d'expériences au cours desquelles la cowpox a été inoculée à des humains, Jenner a prouvé la véracité de son hypothèse. Cependant, lui-même n'avait aucune idée de ce qui protégeait les gens de la maladie, car à l'époque on ne savait pas encore ce qu'étaient les virus.

Vaccins modernes

Près d'un siècle après la découverte de Jenner, le chimiste français Louis Pasteur a développé et exposé sa théorie des maladies infectieuses, dans laquelle il a montré que ces maladies étaient transmises par de minuscules micro-organismes appelés germes.

À partir de 1880, l'année où Pasteur a fait et publié ses découvertes, six vaccins différents contre des maladies infectieuses telles que l'anthrax, le choléra, le tétanos, la rage, la diphtérie et la diarrhée chronique ont été développés en peu de temps.

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Pasteur était sans aucun doute un scientifique qui a apporté une contribution décisive au développement des vaccins modernes et c'est d'ailleurs lui qui leur a donné leur nom, en hommage aux expériences sur le cowpox menées par son prédécesseur Jenner il y a un siècle.

Le développement de nouveaux vaccins

Déjà au 20ème siècle, des recherches basées sur les expériences de Pasteur et de son assistant Charles Chamberland ont permis le développement d'une série de vaccins contre des maladies qui ont affligé l'humanité pendant de nombreuses années voire des siècles.

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C'est ainsi que furent successivement découverts des vaccins contre la rougeole, la rubéole, la tuberculose, l'hépatite B ou la poliomyélite, améliorant significativement les conditions de santé de millions de personnes.

Dans le cas de la poliomyélite, une maladie causée par le soi-disant poliovirus, il s'agit d'une infection qui touche principalement les enfants et provoque une paralysie et une atrophie musculaire. Ce serait au milieu des années cinquante du XXe siècle que l'Américain Jonas Edward Salk découvrit le premier vaccin injectable, amélioré plus tard par le virologue Albert Bruce Sabin et administré exclusivement par voie orale.

Importance des vaccinations

Il existe actuellement un grand nombre de vaccins scientifiquement prouvés qui sont appliqués principalement aux enfants en bas âge, selon des calendriers de vaccination établis.

Grâce à eux, le système immunitaire humain est renforcé et produit une immunisation complète contre diverses maladies, ce qui permet de sauver chaque année deux à trois millions de vies dans le monde, selon les calculs de l'Organisation mondiale de la santé.

Bien que dans de très rares cas, les vaccins puissent provoquer des effets indésirables, tels que de légères fièvres et des douleurs musculaires dans la zone d'application, leurs avantages sont incontestables et représentent une énorme réussite pour l'humanité dans la lutte contre les infections mortelles d'origine virale ou bactérienne

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