Exxon Mobil encarga a Craig Venter la elaboración de combustible con algas

Exxon Mobil Corp. se ha asociado con J. Craig Venter para desarrollar biocombustibles a partir de algas, según informaron el lunes las empresas.

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Exxon Mobil Corp. anunció una asociación de investigación con el pionero de la biología sintética J. Craig Venter.

Exxon Mobil Corp. ha anunciado una asociación de investigación con el pionero de la biología sintética J. Craig Venter para desarrollar un combustible a partir de algas que pueda llegar a producirse a escala industrial.

El gigante del petróleo y el gas dijo el jueves que invertirá hasta 600 millones de dólares a lo largo de 10 años en la nueva empresa, Synthetic Genomics Inc, que estará dirigida por el Sr. Venter y el vicepresidente Michael Wirth. Exxon Mobil lleva dos décadas investigando las algas, pero es la primera vez que se asocia con un científico considerado disruptivo como Venter, que ha desarrollado métodos para cartografiar los genomas más rápidamente que nunca. “Este es un paso importante para Exxon Mobil”, dijo Neil Chapman, vicepresidente de iniciativas estratégicas corporativas de Exxon Mobil y director de la unidad de negocio de bioenergía de la empresa.”Queremos colaborar con científicos de primera línea como los doctores Venter y Wirth, que están abordando algunos de los problemas más acuciantes a los que se enfrenta la humanidad hoy en día: la seguridad energética, la mitigación del cambio climático y la sostenibilidad del suministro de agua”.

La colaboración, de tres años de duración, tiene como objetivo desarrollar nuevas formas de producir combustibles renovables, productos químicos y otros productos a partir de las algas.

Seguro que se preguntan qué va a conseguir esta colaboración. Su objetivo es desarrollar nuevas formas de producir combustibles renovables, productos químicos y otros productos a partir de las algas. Exxon Mobil lleva dos décadas investigando las algas, pero la empresa del Dr. Venter, Synthetic Genomics Inc., tiene experiencia en biología sintética -el diseño de sistemas biológicos mediante el uso de tecnología- que puede ser útil en este esfuerzo.

Se espera que la colaboración, de tres años de duración, produzca avances que podrían mejorar la rentabilidad y la eficiencia de los biocombustibles de origen vegetal o la producción química a partir de materias primas de algas.

El objetivo es reducir las emisiones de dióxido de carbono que contribuyen al cambio climático.

Exxon Mobil es la mayor empresa de petróleo y gas del mundo que cotiza en bolsa. La corporación lleva más de una década trabajando con científicos para desarrollar combustibles basados en algas. El objetivo es reducir las emisiones de dióxido de carbono que contribuyen al cambio climático creando combustible y otros productos a partir de fuentes renovables como las algas.

Las algas pueden utilizarse como fuente alternativa de biocombustible porque tienen la capacidad de convertir la luz solar en energía utilizable mediante la fotosíntesis. También crecen rápidamente, lo que las convierte en candidatas ideales para la producción de biomasa. Su ritmo de crecimiento depende de la temperatura del agua, la cantidad de luz disponible en una zona determinada, los nutrientes, el pH (niveles de acidez) y el contenido de sal, entre otros factores. “Sabemos que podemos cultivar suficientes algas en la superficie terrestre u oceánica con la tecnología existente”, dijo el Dr. Venter. “Nuestro objetivo ahora es producir grandes cantidades de combustible de alta calidad a costes competitivos con los combustibles derivados del petróleo”.

Exxon Mobil lleva dos décadas investigando las algas y ha invertido más de 600 millones de dólares en la investigación de biocombustibles.

Exxon Mobil no es ajena a las algas, ya que lleva más de dos décadas investigando los biocombustibles. Exxon Mobil empezó a investigar las algas como posible fuente de combustible renovable en 1992. La empresa contrató a Craig Venter para que le ayudara a descubrir cómo utilizar las técnicas de ingeniería genética para desarrollar el aceite de algas, que esperaban que pudiera utilizarse como biocombustible. Desde entonces, Exxon Mobil ha invertido más de 600 millones de dólares en investigación y desarrollo de biocombustibles en sus instalaciones de todo el mundo.

Las algas son capaces de crecer rápidamente utilizando la luz solar y las aguas residuales (o fertilizantes) como únicos insumos necesarios para su cultivo. Esto las convierte en un cultivo ideal para producir grandes cantidades de biodiésel u otros combustibles que pueden sustituir a los combustibles fósiles tradicionales como el diésel o la gasolina. El aceite de las algas también contiene altos niveles de proteínas, lo que las convierte en una excelente fuente de nutrientes para los seres humanos y el ganado.

Exxon Mobil se ha asociado con Craig Venter, pionero de la biología sintética, para crear biocombustibles con algas.

¿Qué podemos aprender de esto?

  • Exxon Mobil lleva dos décadas investigando las algas. La empresa ha invertido más de 600 millones de dólares en la investigación de biocombustibles, incluida la creación de una refinería de biocombustibles en Dakota del Norte que produce unos 30 millones de galones de combustible al año. Además de invertir capital, Exxon Mobil también se asocia con universidades y otros innovadores a nivel mundial que intentan desarrollar nuevas tecnologías que ayuden a producir fuentes de energía más sostenibles a partir de algas y otras fuentes como plantas, árboles o materiales de desecho como el estiércol de las vacas (potencialmente incluso heces humanas).
  • La última asociación de Exxon Mobil con Craig Venter señala el compromiso de la empresa con el desarrollo de métodos de producción a escala comercial de combustibles renovables utilizando herramientas de biología sintética, las mismas que utilizó Venter cuando trazó el primer cromosoma artificial en 1995 en el Instituto de Investigación Genómica (ahora conocido como Instituto J Craig Venter).

Conclusión

La asociación utilizará las técnicas de biología sintética de Venter para desarrollar cepas de algas que produzcan más aceite, que pueda extraerse y utilizarse como fuente de combustible. Exxon Mobil lleva investigando las algas desde la década de 1990 y ha invertido más de 600 millones de dólares en la investigación de biocombustibles. La empresa espera que esta última colaboración le ayude a desarrollar nuevas formas de producir combustibles renovables, productos químicos y otros productos a partir de las algas.

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