Este miércoles es el perihelio: el día en que la Tierra se encuentra más cerca del Sol y cuando más acelera la velocidad orbital

La Tierra orbita alrededor del Sol, pero también gira alrededor de su propio eje. Debido a su rotación, el lado de la Tierra que mira hacia nosotros siempre está orientado en la misma dirección, por lo que sólo podemos ver la mitad de ella en un momento dado. De hecho, nos movemos más rápido que cualquier otro planeta de nuestro sistema solar debido a este acoplamiento giro-órbita. Este miércoles será el perihelio: el día en que ambos movimientos se unen y nos dan un impulso de velocidad en nuestro camino alrededor del Sol.

DALL·E 2023 01 04 18.42.02 La Tierra dando vueltas

La Tierra gira alrededor del Sol.

¿Qué significa que la Tierra esté lo más cerca posible del Sol? Bueno, en primer lugar, significa que nuestro planeta se mueve a su mayor velocidad en relación con el Sol. También significa que la Tierra está cada vez más cerca (y más caliente) cada día hasta que alcanza su perihelio el 2 de enero, cuando llegamos a la máxima distancia de nuestra estrella. A partir de ese momento, el clima vuelve a ser más frío a medida que nos acercamos al afelio, el 4 de julio.

La órbita de la Tierra ni siquiera es una elipse perfecta; en lugar de orbitar a lo largo de una línea recta como hacen la mayoría de los planetas alrededor de sus estrellas, la nuestra viaja en dos arcos separados: un camino que se dirige hacia fuera de su estrella hacia el afelio y otro que se dirige de nuevo hacia el perihelio. Debido a estas dos curvas distintas (o elipses), cada año aporta diferentes cantidades de calor dependiendo de dónde estemos situados dentro de nuestro sistema solar.

Si te sitúas en el Polo Norte de la Tierra, sigues viendo la Estrella Polar.

Si te sitúas en el Polo Norte de la Tierra, sigues viendo la Estrella Polar. Esto es extraño porque no es muy brillante y, de hecho, sólo lo es un 50% más que Polaris, la estrella más brillante de nuestro cielo. Tampoco está cerca de nosotros; parece estar el doble de lejos que cualquier otra estrella visible. Y, sin embargo, la llamamos “Norte”.

Esto se debe a un fenómeno llamado precesión: un lento movimiento de bamboleo causado por las fuerzas gravitatorias en el espacio (este movimiento es más evidente durante largos periodos de tiempo). En consecuencia, mientras que todas las demás estrellas parecen girar alrededor de Polaris a lo largo de miles o millones de años -visto desde la Tierra-, la propia Polaris permanece fija en su posición con respecto a estas otras estrellas.

Un planeta orbita alrededor del Sol, no de una estrella.

Una estrella está fija en el espacio; los planetas orbitan a su alrededor. Esto significa que los planetas tienen un rango de velocidades orbitales mucho más amplio que el Sol (o cualquier otra estrella).

Cada planeta tiene una órbita elíptica, lo que significa que su distancia al Sol varía con el tiempo. A medida que nos acercamos a nuestro perihelio, es como si aceleráramos hacia nuestro destino y nos moviéramos muy deprisa.

Aunque parece moverse de este a oeste cada día, en realidad no hay movimiento. La Tierra gira sobre su eje una vez cada 24 horas, lo que hace que su superficie gire hacia el Sol en todo momento. Del mismo modo, aunque parezca que la Tierra orbita alrededor del Sol una vez al año, también se trata de una ilusión: de hecho, orbitamos a una velocidad de unos 66.000 km/h y, por tanto, no parece que nos movamos con respecto a nuestra estrella si la miramos desde lejos (como ocurre cuando observamos otros cuerpos celestes).

La razón de estas ilusiones se debe a la inclinación de nuestro planeta con respecto a su órbita: su eje de giro axial está inclinado 23 grados con respecto al plano de su órbita alrededor del Sol (la eclíptica). Esto significa que, durante la mayor parte del año, sólo hay dos lados expuestos directamente hacia él o alejados de él; cuando un lado mira hacia fuera (en otoño o invierno), sólo vemos oscuridad en el espacio; mientras que cuando mira hacia nosotros (primavera o verano), ¡todas las estrellas visibles sobre el horizonte pueden verse durante toda la noche!

La Tierra tampoco gira; su eje está en constante orientación hacia el mismo punto del espacio (la misma dirección que su movimiento orbital).

Quizá se haya dado cuenta de que la Tierra no gira. El eje de rotación está fijo en el espacio, apuntando siempre al mismo punto. Esto sucede debido al movimiento orbital de nuestro planeta alrededor del Sol; mantiene su eje apuntando en la misma dirección (la misma dirección que su movimiento orbital) mientras gira sobre sí mismo cada 24 horas.

  • La Tierra también gira sobre su propio eje cada 24 horas, pero como esto ocurre a diferentes velocidades en diferentes latitudes de la Tierra, significa que un polo siempre apunta hacia el norte y otro siempre apunta hacia el sur.*

La inclinación de la Tierra es sólo de aproximadamente 1 grado.

Una ligera inclinación del eje de la Tierra provoca lo que conocemos como estaciones. El eje de la Tierra está inclinado 23,5 grados con respecto al plano de su órbita alrededor del Sol, lo que significa que, a lo largo de un año, distintas partes de nuestro planeta reciben diferentes cantidades de radiación solar. Por ejemplo, cuando es verano en Nueva York, es invierno en Londres; y viceversa.

No vemos ese cambio porque ocurre en el fondo de nuestra atmósfera.

Es posible que haya oído que la atmósfera de la Tierra se mueve a cientos de kilómetros por hora alrededor del globo. Si eres un humano corriente, esto es algo que debes experimentar cada día. No lo ves porque el movimiento ocurre en el fondo de tu visión, pero si observaras de cerca cualquier objeto estático, como un avión en una pista de aterrizaje o el mástil de una bandera frente a tu casa, podrías ver lo lentamente que se mueven en comparación con todo lo demás.

Este movimiento se produce porque nuestro planeta rota una vez cada 24 horas y gira sobre su eje cada 23 horas 56 minutos 4 segundos (al menos por ahora). Esto significa que hay dos tipos diferentes de movimiento: uno que hace que los objetos situados por encima del nivel del mar aparezcan con su parte superior moviéndose en sentido contrario a las agujas del reloj alrededor de 1 milla/hora (un efecto llamado movimiento diurno) y otro que mueve todos los objetos exactamente a 1609 km/h dependiendo de la latitud (un efecto llamado fuerza de Coriolis). Sin embargo, estos movimientos se producen durante largos periodos y apenas son perceptibles cuando se está quieto; sólo se hacen evidentes cuando se viaja rápidamente por el espacio o se observa algo que ocurre desde lejos, como un pájaro que pasa volando por delante del cristal de la ventanilla de un avión…

Sólo podemos ver una pequeña parcela del cielo a la vez.

El cielo no es una cúpula y no se ve todo a la vez. Si miras hacia arriba de día o de noche y giras a tu alrededor, sólo es visible una pequeña parte de la esfera celeste. Esta parte se denomina “esfera celeste”.

Miles de estrellas son visibles a simple vista.

El cielo nocturno está lleno de miles de estrellas visibles. Todos estos cuerpos celestes parecen moverse por el cielo porque están muy lejos, pero este movimiento puede observarse fácilmente en el caso de ciertos objetos. Por ejemplo, si miras hacia arriba por la noche y ves una luz brillante en un lugar de tu campo de visión (una estrella o un planeta), al cabo de una hora aproximadamente ese objeto habrá cambiado ligeramente su posición con respecto a las demás estrellas que lo rodean.

¿Por qué ocurre esto? Porque vivimos en la Tierra. La Tierra gira una vez cada 24 horas, por lo que todos los objetos de su superficie -incluidos los humanos- se mueven a gran velocidad alrededor de su eje, a una velocidad media de unos 1.600 kilómetros por hora (990 millas por hora). Sin embargo, como la mayoría de los objetos del espacio están más lejos que nuestro humilde planeta, no sentimos que se muevan tan rápido como nosotros, sino que parecen inmóviles mientras nosotros pasamos zumbando a su lado todos los días.

Conclusión

La Tierra es un planeta asombroso y un gran lugar para vivir.

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