Descubren cómo y qué comían los dinosaurios por el análisis de sus dientes

Los dinosaurios fueron la clase dominante de la Tierra durante millones de años, pero todavía no sabemos mucho sobre cómo vivían. Ahora, gracias a una nueva investigación publicada el 15 de enero en Scientific Reports, tenemos una mejor idea de lo que comían los dinosaurios durante las diferentes etapas de su vida.

Una nueva técnica para extraer alimentos fosilizados de los dientes de los dinosaurios, desarrollada en la Universidad de Calgary, ha revelado lo que comían los dinosaurios a lo largo de diferentes etapas de su vida.

La nueva técnica, que los investigadores han bautizado como “Dino-BITE”, es una versión modificada de los métodos existentes. Los investigadores utilizaron agua y detergente para descomponer la materia orgánica de las muestras de dientes fosilizados, y luego separaron la sopa resultante mediante centrifugación. A continuación, pudieron utilizar la cromatografía líquida para identificar los compuestos específicos presentes en cada muestra.

Este enfoque tiene varias ventajas sobre los anteriores:

  • Se pueden identificar los restos dentales incluso cuando hay cantidades muy pequeñas de materia orgánica.
  • Es más sensible que otras técnicas para identificar algunos compuestos
  • Se puede utilizar en cualquier tipo de diente de dinosaurio

La investigación, publicada el 15 de enero de 2021 en Scientific Reports, describe cómo se utilizó esta nueva técnica para estudiar los dientes de más de 200 dinosaurios que vivieron hace entre 157 y 66 millones de años.

El estudio fue realizado por el Departamento de Geología y Geofísica de la Universidad de Calgary en colaboración con investigadores del Museo Nacional de Historia Natural de París y del Imperial College de Londres. Los fósiles incluían especies de América del Norte y Europa.

La paleontóloga de vertebrados terrestres y profesora asociada Darla Zelenitsky (PhD) es una de las investigadoras que trabajó en el desarrollo de este método.

La doctora Darla Zelenitsky es profesora asociada del Departamento de Ciencias Biológicas de la Facultad de Ciencias de la Universidad de Calgary. Sus intereses de investigación incluyen la evolución y la diversidad de los dinosaurios y otros vertebrados, centrándose en la comprensión de cómo vivían sus vidas mediante el estudio de sus dientes.

Zelenitsky se doctoró en paleontología en la Universidad de Alberta, donde estudió micropaleontología (el estudio de los fósiles microscópicos). Como estudiante de grado en el Mount Royal College (MRC) de la UCalgary, también desarrolló su pasión por las geociencias a través de cursos como “Historia de los sistemas terrestres” y más tarde pasó a investigar los dientes de los dinosaurios como becaria de investigación del MRC.

Cuando los dinosaurios mastican algo provocan un desgaste microscópico en sus dientes que puede indicarnos qué comían y cómo cambió a medida que crecían hasta la edad adulta.

Los dientes de los dinosaurios están hechos de esmalte, que es una sustancia muy dura. El esmalte está formado por muchos minerales diferentes, como el calcio, el fósforo y el oxígeno. Pequeñas cantidades de estos minerales se pierden cuando los dinosaurios mastican algo que comen. Estudiando el desgaste microscópico de los dientes de los dinosaurios podemos descubrir cómo era su dieta cuando llegaban a la edad adulta.

El tipo más común de dinosaurio tiene un par de dientes afilados y curvados que parecen cuchillos para carne a cada lado y dos pares en la parte posterior (se llaman “caninos”). Algunos tenían colmillos largos y afilados en la parte delantera de la mandíbula superior (probablemente se utilizaban para agarrar a las presas).

Hasta ahora, el desgaste microscópico de los dientes de los dinosaurios sólo podía indicarnos lo que comían los dinosaurios adultos. Ahora, un nuevo estudio ha revelado que el microdesgaste de los dientes también puede decirnos cómo comían los dinosaurios, e incluso arrojar luz sobre la evolución de sus dientes a lo largo del tiempo.

Esta última investigación ha sido publicada en la revista Science Advances por el Dr. David Varricchio, de la Universidad Estatal de Montana, y otros científicos de Estados Unidos, China y Australia.

Esto se debe a que una vez que un diente se desprende de un animal joven que está creciendo un reemplazo, deja de recoger datos de desgaste, lo que hace imposible para los científicos determinar las dietas de los dinosaurios más jóvenes utilizando los métodos tradicionales.

La única manera de saber qué comían los dinosaurios es analizando los dientes de las distintas especies. Los dientes se sustituyen a lo largo de la vida, y los patrones de desgaste de cada diente de sustitución reflejan su dieta.

Sin embargo, este método no es tan eficaz para los animales que no viven lo suficiente como para desarrollar conjuntos completos de dientes adultos. Los animales jóvenes, como las crías, no tienen dientes porque aún no les han crecido los de repuesto, y una vez que se le cae un diente a un animal joven al que le está creciendo uno de repuesto, deja de recopilar datos de desgaste, lo que hace imposible que los científicos determinen las dietas de los dinosaurios más jóvenes utilizando los métodos tradicionales.

La nueva técnica supera este problema y permite a los científicos utilizar tanto los dientes de leche como los adultos para determinar los cambios en la dieta de los dinosaurios a lo largo de su vida.

¿Pero qué pasa con los dientes de leche? Al ser tan pequeños, los paleontólogos han tenido dificultades para analizarlos también. Resulta que esto ya no es un problema. Una nueva técnica desarrollada por investigadores de la Universidad de Berkeley permite a los científicos utilizar tanto los dientes de leche como los adultos de dinosaurios de todas las edades para determinar los cambios en la dieta de los dinosaurios a lo largo de su vida.

Este nuevo método podría ayudarnos a entender cómo evolucionaron los dinosaurios hasta convertirse en animales modernos, como las aves.

Los resultados de este estudio nos ayudan a comprender mejor cómo vivían los dinosaurios y cómo fueron capaces de sobrevivir durante tanto tiempo

Nuestras investigaciones demuestran que la dieta de los dinosaurios cambió con el tiempo y fue diferente a la de los animales modernos. Sus dietas también estaban influidas por el entorno, la edad, la especie y otros factores. Esperamos que esta información nos ayude a comprender mejor cómo vivían los dinosaurios para poder conocer mejor el pasado y cómo era su entorno.

Conclusión

¿Qué significa esto para los dinosaurios? Bueno, una cosa es segura: ¡no sólo comían plantas! Tenían una dieta variada que cambiaba con la edad y las condiciones ambientales. Y aunque todavía nos queda trabajo por hacer antes de saber con exactitud cuánta carne y cuánta materia vegetal consumía cada especie, esta nueva técnica nos está ayudando a acercarnos a averiguarlo.

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