¿De dónde salen los colores de las flores?

Las flores son hermosas, y sus colores han cautivado al ser humano durante milenios. ¿Pero de dónde sacan las flores sus colores? La respuesta es muy sencilla: de la luz. Las flores absorben algunas longitudes de onda y reflejan otras para crear las distintas tonalidades que vemos en la naturaleza. Si alguna vez te has preguntado cómo consigue una rosa su vibrante coloración roja o por qué algunas flores son blancas mientras otras son amarillas o moradas, sigue leyendo mientras exploramos cómo los pigmentos de las plantas trabajan junto con la estructura celular para crear tintes naturales que dan a las plantas su asombrosa belleza.

Los colores vienen de la luz.

El color de una flor proviene de la luz. La luz se compone de muchas longitudes de onda diferentes, y cada longitud de onda tiene un color. El color que se ve depende de la cantidad de esa longitud de onda que absorbe la flor y de la cantidad que refleja.

Cuando la luz incide en un objeto, una parte se absorbe y otra se refleja en otros ángulos. La parte que se refleja como blanco o grisáceo se llama reflexión difusa, mientras que la parte que no rebota (porque fue absorbida) se llama reflexión especular.

Si haces pasar luz blanca por un prisma, todos los colores se separan en sus propias bandas porque las diferentes longitudes de onda se curvan en diferentes direcciones cuando chocan con algo como el cristal o el agua (lo que hace que se comporten como prismas). Sin embargo, si haces pasar luz púrpura por un prisma en lugar de luz blanca, el verde y el azul seguirán separados, pero el rojo se mantendrá unido en un lado porque al rojo no le afectan los prismas en absoluto. Esto significa que el rojo puede verse en cualquier lugar del espacio sin tener ninguna conexión con otros colores cercanos: ¡es totalmente independiente de todo lo que nos rodea!

Los pétalos blancos no absorben ningún color.

Los pétalos blancos no absorben ningún color de luz. En cambio, reflejan todos los colores de la luz por igual. Las flores blancas no son siempre blancas. Pueden ser amarillas o rosas. Pero, ¿qué ocurre cuando las pones en agua? La flor blanca no absorbe ningún color y refleja todos los colores por igual, por lo que vuelve a ser blanca.

Si los pétalos de una flor absorben todas las longitudes de onda de la luz por igual, entonces no se puede identificar que tengan una firma espectral concreta. Lo mismo ocurre con los objetos negros (como tu sudadera favorita): un objeto absorbe todas las longitudes de onda de la luz visible pero no refleja nada de nuevo, ¡sólo se vuelve más oscuro!

Los pétalos con colores rojos o azules parecen tener pigmento.

Los colores rojo y azul se deben a los pigmentos. Los pigmentos son tintes naturales que dan color a las flores. Los pigmentos rojos y azules se llaman antocianinas. Las antocianinas se producen en las células epidérmicas de la flor, que le dan su color. Las células epidérmicas se encuentran en la capa exterior de los pétalos, las cortezas de los frutos y las hojas.

Las flores sin pigmento son incapaces de reflejar la luz.

Todas las flores necesitan pigmento para producir sus hermosos colores. El pigmento es un tinte natural que da color a las flores y las ayuda a atraer a los polinizadores. Algunas flores tienen pigmentos en forma de compuestos químicos, mientras que otras utilizan moléculas que reflejan la luz para darles su color.

El pigmento es lo que hace que las flores parezcan rojas o azules: absorbe determinadas longitudes de onda de la luz y refleja otras en el ojo y el cerebro (por eso las rosas parecen rojas). Este proceso de absorción compensa el hecho de que las plantas no tienen ojos como nosotros para detectar las diferentes longitudes de onda directamente de la luz solar; en su lugar, deben depender de los animales polinizadores que sí tienen esta capacidad para la supervivencia de su especie.

Además de proporcionar coloración, los pigmentos suelen cumplir otras funciones: algunos protegen a las plantas de la radiación ultravioleta absorbiendo los fotones antes de que lleguen a las estructuras celulares; otros proporcionan nutrientes esenciales para el crecimiento; y otros actúan como protector solar natural contra los dañinos rayos ultravioleta (¡piensa en la crema solar!).

Las plantas reorganizan la composición química de sus células para cambiar de color.

Las plantas pueden cambiar la estructura de sus cloroplastos para reflejar diferentes longitudes de onda de la luz. Los cloroplastos son orgánulos que contienen clorofila, un pigmento que absorbe la luz en las longitudes de onda azul y roja. Las plantas utilizan esta pigmentación para obtener energía a través de la fotosíntesis, por lo que parecen verdes a nuestros ojos: el color verde refleja la longitud de onda de la luz absorbida por la clorofila. Cuando las plantas necesitan cambiar su color de verde, reorganizan su composición química para reflejar otras longitudes de onda.

Los pigmentos biológicos son tintes naturales que dan color a las flores.

Además de los pigmentos biológicos que vemos en las flores, las plantas también producen otros compuestos orgánicos que sirven para atraer a los polinizadores y protegerlos de los depredadores.

Los carotenoides dan color a las frutas, verduras y flores.

Los carotenoides son un tipo de pigmento que se encuentra en las frutas y verduras, como las zanahorias o los tomates que se comen. También dan color a las flores. Puedes encontrar carotenoides en las caléndulas y otras flores de colores vivos.

Las antocianinas producen una amplia gama de colores en las flores, pero especialmente el rojo y el azul.

Las antocianinas son el pigmento más común en las flores, responsables de muchos tonos de rojo, púrpura y azul. Las antocianinas también se encuentran en la piel de frutas como las frambuesas y las moras; es posible que haya oído decir que estas frutas son «ricas en antocianinas».

El nivel de pH de la savia celular de una flor también puede afectar a su color.

Seguro que ya ha oído hablar del pH. Es la medida de la acidez o alcalinidad de una solución, que va de 0 a 14. Un pH inferior a 7 significa que algo es ácido, y superior a 7 significa que es alcalino.

El color de una flor depende de la cantidad de agua que contenga. Cuanta más agua contenga una célula floral (llamada vacuola), más verdes parecerán sus hojas. Si estás viendo un tulipán blanco con hojas verdes pero sin pétalos amarillos todavía, no te preocupes: pronto se convertirá en esa clásica escena primaveral holandesa.

Las flores blancas con bordes coloreados a veces utilizan la antocianina para ambos efectos a la vez.

Las flores blancas con bordes coloreados son una combinación de antocianina y otros pigmentos. Los pétalos blancos reflejan la luz, por lo que la flor es visible incluso en la sombra. Las antocianinas son las responsables del color, pero no de todo; otros pigmentos ayudan a reflejar la luz para que la flor sea más visible. Estos pueden ser amarillos, naranjas o rojos.

Por ejemplo, los lirios tienen tanto colores basados en antocianinas como tonos rosados basados en carotenoides (los carotenoides son amarillos y naranjas). Si quieres saber de qué color será tu planta en la madurez o cuándo florecerá mejor sólo tienes que preguntarte: ¿qué familia de pigmentos es la dominante?

Algunas plantas reflejan longitudes de onda específicas para hacerlas más atractivas a los polinizadores.

Algunas flores utilizan la reflectancia para atraer a los polinizadores. Esto es lo contrario de la absorción, que se produce cuando una sustancia absorbe ciertas longitudes de onda de la luz y refleja otras. Los polinizadores pueden ver los colores reflejados por las flores, por lo que suelen ser de colores brillantes.

Las flores obtienen sus colores a partir de la absorción y la reflexión de la luz de diferentes maneras, según el tipo de pigmento y la estructura celular implicados.

A estas alturas, ya sabes cómo obtienen las flores su color a partir de los pigmentos, pero hay otro factor que también puede influir en el color de las flores: la estructura celular. Las células que componen los pétalos también desempeñan un papel en la determinación del color de la flor. Por ejemplo, algunas especies tienen una capa adicional de células entre su capa epidérmica más externa y su tejido vascular llamada cutícula. Esta cutícula actúa como barrera para evitar que cualquier sustancia (como el agua) entre en las células de la planta que hay debajo. Debido a esta capa extra entre esas dos capas, los pétalos con esta disposición son generalmente más oscuros que otros tipos porque absorben menos luz debido a que esta barrera bloquea el acceso a esas partes internas.

El nivel de pH del suelo también afecta al crecimiento de las plantas, ya que afecta a los pigmentos que se producen en determinadas plantas (lo que significa que puede afectar al color de las flores). Por ejemplo: si ves rosas rosas o rojas creciendo en suelos ácidos, es probable que esas rosas se vuelvan púrpuras si se cultivan en suelos neutros.

Conclusión

A veces el color de una flor proviene de la forma en que refleja la luz, otras veces depende de la cantidad de luz que absorbe. Y cuando observas diferentes flores, puedes ver que utilizan todo tipo de pigmentos diferentes para producir sus colores. Pero en todos los casos tiene que haber algún tipo de reacción química para que se produzca el cambio de color.

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