¿Cuándo chocará nuestra galaxia con Andrómeda?

La Vía Láctea está en curso de colisión con la galaxia de Andrómeda. Cuando se produzca este choque cósmico, que debería ocurrir dentro de unos 4.000 millones de años, se creará una nueva galaxia elíptica más grande. ¿Y qué? ¿Cómo nos afectará eso aquí en la Tierra? ¿Y qué pasará exactamente con nuestro sistema solar durante esta épica fusión de titanes galácticos? Averigüémoslo.

La Vía Láctea y Andrómeda colisionarán en 4.500 millones de años

A lo largo de tu vida, es posible que hayas oído hablar de la colisión entre la Vía Láctea y Andrómeda. Aunque esto parece un acontecimiento emocionante que debería estar en tu lista de cosas divertidas que hacer mientras estás vivo, no va a ocurrir durante mucho tiempo; de hecho, según una teoría, no ocurrirá hasta después de que los humanos se hayan extinguido como especie debido al cambio climático o a alguna otra causa. Veamos por qué estas dos galaxias están en curso de colisión entre sí y cuándo podríamos esperar que se produzca esta colisión.

Las galaxias se unen y las estrellas se agitan

Pero no te preocupes, las estrellas están separadas por enormes distancias y las galaxias se mueven en el espacio. Entonces, ¿qué ocurre si estas dos galaxias chocan? Tenemos que entender que las galaxias no son objetos estáticos. Cambian con el tiempo y chocan con otras galaxias, fusionándose en una estructura gigante. Las estrellas de ambos sistemas nacen y mueren constantemente, son expulsadas de su galaxia de origen o atraídas hacia ella a medida que disponen de nuevo material. Todo es muy caótico. En total, nuestro sol terminará en algún lugar entre 4 y 8 años luz de su ubicación actual después de que se produzca esta fusión, pero eso es casi totalmente irrelevante comparado con el hecho de que nuestro sol está a unos 8 minutos luz de nosotros ahora mismo.

El espacio entre galaxias no está vacío

Es importante señalar que el espacio entre las galaxias no está vacío. Contiene mucha materia oscura, que es un tipo de materia que sabemos que existe (por sus efectos gravitatorios sobre otros objetos) pero que no podemos ver directamente con los telescopios.

Una simulación informática de 2006 predijo que Andrómeda chocaría con la Vía Láctea en un ligero ángulo, formando una galaxia alargada.

Para ayudar a responder a esta pregunta, los investigadores han creado simulaciones por ordenador de colisiones de galaxias. Científicos de la Universidad de Groningen (Países Bajos) y del Instituto Max Planck de Física Extraterrestre de Garching (Alemania) han realizado una simulación con un superordenador para ver qué pasaría si Andrómeda colisionara con nuestra galaxia, la Vía Láctea, en diferentes ángulos.

Las colisiones cósmicas ya se han simulado antes y se cree que son las responsables de la creación de algunas galaxias elípticas. Para ello, hacen que una o ambas galaxias giren tan rápido que sus estrellas salen despedidas en forma de largas serpentinas a su alrededor, dando como resultado una galaxia alargada en lugar de una forma redondeada como las que se encuentran en galaxias espirales como nuestra Vía Láctea y Andrómeda.

La simulación de 2006 predijo que Andrómeda colisionaría con la Vía Láctea en un ligero ángulo, formando una galaxia alargada. Sin embargo, las nuevas simulaciones de 2018 muestran que cuando dos galaxias espirales chocan frontalmente (como se esperaba), tienden a fusionarse en lugar de separarse en una nueva forma; este resultado fue inesperado porque se cree que tales fusiones a gran escala no deberían ocurrir muy a menudo dado lo raro que se han observado en la naturaleza.*

Una simulación más reciente que tiene en cuenta la materia oscura predice que una colisión frontal creará una gigantesca galaxia elíptica.

Una simulación más reciente que tiene en cuenta la materia oscura predice que una colisión frontal creará una galaxia elíptica gigante.

La razón es que la materia oscura se agrupa en el universo y es pesada. Esto da lugar a galaxias muy densas, y cuando dos pasan una al lado de la otra, pueden colisionar para formar una galaxia elíptica superdensa. La materia oscura es invisible, pero podemos detectar sus efectos gravitatorios sobre la materia regular (la que se puede ver). Constituye la mayor parte de la masa del universo, ¡un asombroso 84%! En general, la materia oscura de Andrómeda es diferente a la nuestra: tiene mucha más que nosotros porque su halo (la nube esférica que la rodea) tiene más masa que el nuestro.

¿Cómo sabemos todo esto?

¿Cómo sabemos que la Vía Láctea y Andrómeda van a colisionar?

El primer paso fue trazar un mapa de la galaxia. Para ello, los astrónomos utilizaron observaciones de Andrómeda y otras galaxias. También utilizaron simulaciones por ordenador que tienen en cuenta todos nuestros mejores conocimientos sobre la física y la gravedad (estas simulaciones se realizan en superordenadores). Estos dos tipos de datos ayudaron a los astrónomos a trazar un mapa de la forma de nuestra galaxia, incluyendo la cantidad de gas que contiene y su ubicación con respecto a sus vecinas.

El siguiente paso fue averiguar a qué velocidad se mueve la Vía Láctea en el espacio. Para ello se utilizó el telescopio espacial Hubble, que descubrió que tanto nuestra galaxia como Andrómeda se alejaban la una de la otra a unas 250 millas por segundo (400 km/s). Esto confirmó lo que los astrónomos sospechaban: que ambas galaxias se están acercando la una a la otra debido a la atracción gravitatoria que existe entre ellas, pero que acabarán colisionando si nada cambia.

Después de descubrir la rapidez con la que se mueven las estrellas dentro de las galaxias individuales, los astrónomos quisieron averiguar a continuación si existía o no alguna evidencia de movimiento global entre los distintos lugares del espacio mismo.»

Otras galaxias ya han colisionado con nuestro propio barrio del universo.

La Gran Nube de Magallanes y la Pequeña Nube de Magallanes han chocado con la Vía Láctea en los últimos mil millones de años aproximadamente.

Las Grandes y Pequeñas Nubes de Magallanes son galaxias satélites de la Vía Láctea. Se encuentran en la misma región del espacio que la Vía Láctea y se acercan a nosotros desde hace miles de millones de años. Las dos galaxias más pequeñas chocarán con la nuestra dentro de unos 4.000 millones de años, pero no parece que Andrómeda vaya a chocar con nosotros en breve.

Nuestra galaxia colisionará con la galaxia de Andrómeda dentro de unos 4.000 millones de años, aunque a nosotros personalmente no nos pasará gran cosa, ya que las estrellas están muy separadas.

  • La colisión ocurrirá en unos 4.000 millones de años.
  • Esto es dentro de mucho tiempo, así que probablemente no estarás cerca para verlo.
  • Una vez que las dos galaxias colisionen, la gravedad de nuestro sol tirará de las estrellas de Andrómeda hacia nosotros y las hará moverse más rápido que ahora. Sin embargo, como todo está tan alejado el uno del otro, esto no nos afectará realmente en la Tierra o incluso en nuestro sistema solar.
  • La luna también se verá afectada por la colisión debido a su proximidad a la Tierra y a su masa relativamente pequeña en comparación con otros cuerpos del espacio (como Andrómeda).

Conclusión

Ahora que hemos cubierto los fundamentos de cómo se forman las galaxias, puedes empezar a observarlas de nuevas maneras. Puede que te sorprenda lo que encuentres al explorar este apasionante campo.

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