¿Cuál fue la gran muerte que casi acabó con la vida en la Tierra hace 252 millones de años?

Han pasado aproximadamente 250 millones de años desde que la Tierra experimentó una extinción tan profunda que se conoce coloquialmente como la gran muerte.

Una por una, las especies de plantas y animales, tanto acuáticas como terrestres, desaparecieron mientras ecosistemas enteros luchaban por prosperar. También conocido como el evento de extinción del Pérmico-Triásico o la extinción del final del Pérmico, tomó aproximadamente 100,000 años, si no más; para cuando terminó, todas menos un puñado de especies se había reducido a nada.

Con el tiempo, esas pocas especies restantes proporcionarían un punto de partida para nuevas especies, que evolucionarían en linajes que forman la base de la biodiversidad actual.

En comparación con el evento de extinción del Cretácico que acabó con la mayoría de los dinosaurios no aviares hace 65 millones de años, la Gran Muerte estaba mucho más extendidasin escatimar ninguna clase de vida en la Tierra.

Exactamente qué causó esta pérdida de vida relativamente rápida ha sido objeto de un gran debate, complicado por la escasez de fósiles, el paso de tanto tiempo y la complejidad de la evidencia.

Hoy tenemos una amplia comprensión de los eventos que probablemente contribuyeron a las condiciones que eran demasiado hostiles para que las manejaran la mayoría de las especies de la Tierra. Y podría decirnos una o dos cosas sobre si alguna vez volveremos a ver algo así.

¿Cómo era la vida antes de la Gran Muerte?

Nuestro planeta era un lugar muy diferente durante el período geológico denominado Pérmico. Antes de la Gran Muerte, una vasta extensión de océano dominaba la superficie y rodeaba un solo continente llamado Pangea.

VectorAzulYArenaGloboDePangea(Rainer Lesniewski/Getty Images)

Ya no existían las interminables extensiones de pantanos llenos de imponentes colas de caballo que caracterizaron el período carbonífero anterior, con sus insectos de gran tamaño y sus extensas alfombras de musgo. Con las masas de tierra del planeta apiñadas, el clima se dividió entre un interior árido y una costa más fría que dio paso a amplias extensiones de aguas costeras poco profundas.

Fue esta sequedad la que daría forma a la biodiversidad de este período de tiempo de 50 millones de años.

Plantas más duras, con semillas, como las coníferas, echaron raíces a lo largo y ancho. Los anfibios encontraban menos ambientes adecuados, dando paso a animales que no dependían del agua para reproducirse. Estos incluidos sinápsidos – los ancestros de los mamíferos actuales – y saurópsidos, que daría origen al árbol genealógico de las aves y los reptiles. Los animales marinos que aparecieron durante el período anterior, como los ammonites parecidos a nautilus y las especies de peces óseos y tiburones, continuaron prosperando en las aguas iluminadas por el sol.

Si bien la vida se diversificó a principios del Pérmico, no duraría. A veces hace unos 260 millones de añosla biodiversidad recibió un duro golpe, con alrededor de las tres cuartas partes de los tetrápodos terrestres desapareciendo del registro fósil.

Tan malo como suena, esta catástrofe de mitad de período no sería nada en comparación con las pérdidas que sufriría la Tierra 10 millones de años más tarde, al final del Pérmico, cuando algo mató a más de 80 por ciento de todas las especies marinasy tanto como casi el 90 por ciento de todos los tetrápodos.

¿Qué causó la Gran Muerte?

Uno de los principales fósiles asociados con la Gran Muerte es el de un criatura marina parecida a una anguila llamado Hindeodus parvus. El fósil más antiguo conocido de la especie se encuentra en rocas cerca de la ciudad china de Meishan. Oficialmente, este descubrimiento define una línea clara entre el final del Pérmico y el comienzo del dominio de los dinosaurios en el Triásico.

Poco más que un punto de referencia conveniente, la apariencia del animal representa cambios marcados en la composición mineral y la diversidad de fósiles dentro de las rocas circundantes que ahora reconocemos como signos de un evento de extinción global.

Aplicar las lecciones aprendidas de un solo sitio a los eventos que sacudieron a todo el planeta es tan desafiante como parece. Los científicos saben que sucedió algo grande, pero identificarlo como algo específico, y mucho menos construir una imagen complicada de una serie de eventos desafortunados, requiere una amplia gama de evidencia recopilada de todo el mundo.

Una vasta provincia de roca ígnea encontrado en Siberia, por ejemplo, fue depositado en un período de 2 millones de años hace aproximadamente 252 millones de años. Para dejar una cantidad tan grande de roca fundida, estas erupciones volcánicas también deben haber arrojado muchos otros materiales, como dióxido de carbono, partículas de ceniza, azufre y otros minerales diversos. Evidencia adicional muestra que el vulcanismo literalmente cocinó el paisaje circundante, liberando cargas adicionales de hollín y dióxido de carbono a la atmósfera.

Como encontrar un casquillo de bala en la escena de un crimen, es un enlace fácil que no va tan lejos como para contar una historia detallada. La forma en que las emisiones de las erupciones siberianas hicieron que el planeta fuera tan inhóspito para la vida en ese momento está abierta a la especulación.

Dado el papel que juegan las emisiones de carbono en nuestra crisis climática actual, el calentamiento global es un lugar obvio para comenzar. Mientras las temperaturas aumentaronno se alinea perfectamente con las caídas en la biodiversidad en la época de H. parvus. Esto no significa que no jugó un papel, pero sí sugiere que hay algo más en el trabajo.

La acidificación de los océanos parece haberse intensificado después de las erupciones volcánicas, afectando a los animales marinos productores de conchas. También es posible que altas dosis de otros minerales, como el níquel, condujeran a la proliferación de microbios que agotaron el oxígeno y luego se pudrieron, produciendo enormes cantidades de metano.

Sin embargo, hay signos de una posible disminución en la diversidad de animales terrestres mucho antes de que las primeras cenizas de los volcanes se depositaran en todo el mundo.

Alternativamente, los pulsos de actividad volcánica durante un largo período podrían haber destruido la capa de ozono, afectando la reproducción de muchas especies de plantas. Es una idea interesante que sin duda podría causar una carnicería masiva, si no fuera por el hecho de que algunos estudios sostienen que la vida vegetal terrestre era apenas afectado; mucho menos responsable del colapso ecológico.

Sin embargo, otros estudios apuntan a un ‘segundo tirador’: volcanes en el sur de China que producen aerosoles que enfriaron el planeta antes del evento de calentamiento posterior.

Fuera lo que fuera lo que hizo que la biosfera se adelgazara tanto como hace 251 millones de años, era claramente complicado.

¿Podría la Tierra volver a sufrir un evento de extinción a escala de la Gran Muerte?

La respuesta simple es que simplemente no lo sabemos. La Tierra es un lugar muy diferente hoy en día, con una dispersión de continentes que separan varios océanos llenos de biodiversidad. Si bien no esperamos ningún evento volcánico importante en el futuro cercano, es una amenaza potencial suficiente para que al menos algunos organismos de investigación, como la nasatener planes establecidos sobre cómo monitorear los riesgos climáticos.

Sin embargo, no necesitamos imaginar el impacto de la actividad volcánica para considerar las consecuencias de las rápidas inyecciones de dióxido de carbono en la atmósfera. Si la extinción del final del Pérmico puede decirnos algo, es que la biosfera puede desmoronarse de formas complejas, donde múltiples desencadenantes pueden desencadenar un efecto dominó que puede tardar milenios en desarrollarse.

Muchos científicos ahora están de acuerdo en que estamos en medio de una sexta extinción y una crisis climática, con nuestros ecosistemas cambiando rápidamente. Eso no quiere decir que lo que estamos viendo ahora con los cambios generalizados en los sistemas climáticos y los niveles del mar sea algo parecido a la Gran Muerte.

Pero sí muestra que puede que no se necesite mucho para acabar con todas las especies excepto las más robustas.

Nota del editor (11 de diciembre de 2021): Este artículo originalmente declaró que el evento de extinción del Triásico acabó con la mayoría de los dinosaurios, pero fue el evento de extinción del Cretácico. Este artículo se actualizó con el nombre correcto del evento de extinción y especifica dinosaurios no aviares.

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