¿Cuál es la galaxia más cercana a la Vía Láctea?

La Vía Láctea es nuestra galaxia natal, pero los científicos han descubierto que hay muchas otras galaxias en el universo. Sabemos que la Vía Láctea es miembro del Grupo Local, que contiene más de 50 galaxias, incluida la nuestra. La galaxia más cercana a la nuestra se llama Galaxia Enana Canis Major (también conocida como Leo Minor), ¡y los astrónomos no conocían su existencia hasta 2003!

Una galaxia es un conjunto de estrellas, gas y polvo.

Una galaxia es un conjunto de estrellas, gas y polvo. La Vía Láctea es el nombre de nuestra galaxia. Nuestro Sol forma parte de este sistema en forma de espiral que constituye la mayor parte de la materia visible de nuestro Universo.

Las otras galaxias más cercanas a nosotros son la Gran y la Pequeña Nube de Magallanes (LMC), que se encuentran a unos 200.000 años luz de la Tierra, ¡o 2 cuatrillones de millas!

La Vía Láctea es un miembro del Grupo Local de galaxias.

La Vía Láctea es un miembro del Grupo Local de galaxias. El Grupo Local está formado por unas 50 galaxias, entre las que se encuentran los miembros más brillantes y grandes:

  • La Vía Láctea
  • La Galaxia de Andrómeda (M31)
  • La Galaxia del Triángulo (M33)

El Supercúmulo de Virgo es un cúmulo de cúmulos, siendo los cúmulos grupos de galaxias unidos por la gravedad. El Supercúmulo de Virgo contiene más de 100 cúmulos de galaxias y se extiende a lo largo de 10 millones de años luz en el espacio -¡eso es más de un tercio del diámetro de nuestra propia galaxia!

La galaxia más cercana a la Vía Láctea se llama Galaxia Enana Canis Major.

La galaxia más cercana a la Vía Láctea se llama Galaxia Enana Canis Major. Su nombre oficial es NGC 2207, pero también se la ha apodado «Galaxia enana de Canis Major». Esta prima más pequeña de nuestra galaxia se encuentra a unos 8.000 años luz de nosotros y fue descubierta en 2003 por los astrónomos que utilizan el telescopio espacial Hubble de la NASA.

¿Cómo encontraron los astrónomos esta galaxia tan cercana?

Los astrónomos utilizaron un telescopio llamado Sloan Digital Sky Survey. El telescopio está en Nuevo México y tiene un espejo de 2,5 metros, lo que significa que puede detectar objetos débiles. Se utilizó para cartografiar el cielo, pero los astrónomos también lo usaron para buscar galaxias cercanas a nosotros. No querían cualquier galaxia; querían una que estuviera lo suficientemente cerca como para poder verla a través de nuestros telescopios sin tener que viajar muy lejos de la Tierra. Cuando encontraron una a nuestro alcance, se entusiasmaron porque este descubrimiento podría ayudarles a aprender más sobre cómo se formó nuestra propia Vía Láctea.

La nueva galaxia está a sólo 12 millones de años luz de nosotros, no exactamente al lado, pero sí bastante cerca según los estándares astronómicos (la luz tarda 11 años en viajar un año luz). Esto hace que esta nueva galaxia esté a menos de una centésima parte de distancia de Andrómeda (que significa «gobernante de los hombres»), que está a casi 2 millones de años luz de nosotros.

¿Qué aspecto tiene esta galaxia de cerca?

Su aspecto es similar al de otras galaxias. Está a unos 10.000 años luz de distancia, lo que la sitúa justo en nuestra vecindad. Pero la Gran Nube de Magallanes tiene una masa de sólo una centésima parte de la de la Vía Láctea. Esto se debe a que es tan pequeña y tenue en comparación con otras galaxias.

Puedes ver esta galaxia a simple vista si miras en el cielo del sur en una noche oscura desde mediados de octubre hasta mediados de febrero (los meses de invierno). Parece una estrella ordinaria; sin embargo, hay varias maneras de saber que no lo es:

  • Su posición con respecto a la Osa Mayor cambiará con el tiempo a medida que la Tierra orbite alrededor del Sol; esto no ocurre con las estrellas.
  • A veces se ven dos débiles corrientes que se extienden detrás de ella, lo que no ocurre con las estrellas normales.

Si se descubriera una nueva galaxia alrededor del año 20.000, ¿se consideraría parte del Grupo Local?

Si se descubriera una nueva galaxia alrededor del año 20.000, ¿se consideraría parte del Grupo Local?

Sí, puede que hayas oído que nuestra Vía Láctea forma parte de un grupo de galaxias llamado Grupo Local. Sin embargo, si lo piensas, hay muchos otros grupos en el espacio. Hay incluso más galaxias en total que estrellas en toda nuestra galaxia.

Así que si mañana se encontrara una nueva (y probablemente lo hará), entonces sí, ¡tendría sentido que se incluyera también como una de nuestras vecinas!

Estoy confundido acerca de que Sagitario A* esté cerca de la galaxia enana Canis Major. Si la galaxia enana orbita alrededor de SgrA*, ¿cómo pueden estar ambas en la misma zona?

No eres el único. Yo también estoy confundido sobre Sagitario A*. Es un agujero negro supermasivo y está en el centro de nuestra galaxia. Quizá te preguntes cómo es posible que una galaxia enana orbite a SgrA* si ambas están en la misma zona.

Hablemos primero de lo que entendemos por una órbita: cuando un objeto da vueltas alrededor de otro objeto, esto se llama una órbita. La palabra «órbita» viene de «orbitar», que significa dar vueltas o rodear algo.

Cuando piensas en órbitas, puedes pensar en planetas que viajan alrededor de estrellas o lunas que se mueven alrededor de planetas, pero también hay otros tipos de órbitas: órbitas entre objetos que no son esféricos (como las estrellas), o incluso órbitas que involucran muchos objetos diferentes (como los multisistemas).

Los astrónomos no se dieron cuenta de que la enana Canis Major estaba tan cerca de nosotros hasta 2003.

El universo está lleno de galaxias. Es fácil perderse en la inmensidad, pero los astrónomos saben que la mayoría de las galaxias están organizadas en grupos como la Vía Láctea y su vecina cercana, la galaxia enana Canis Major.

La Vía Láctea es miembro de un cúmulo de más de 50 galaxias llamado Grupo Local, que también incluye a Andrómeda (M31) y Triángulo (M33). La mayor galaxia de este grupo es la nuestra: una espiral conocida como Messier 101 o NGC 5457 que contiene más de 100.000 millones de estrellas.

La otra gran galaxia más cercana a nosotros es M31: a unos 2 millones de años luz de la Tierra (lo que equivale a unos 9 billones de millas). Está tan lejos que es difícil ver los detalles sin un telescopio, pero el Hubble ha captado algunas imágenes increíbles de este monstruo antes de su retirada definitiva.

Ahora volvemos a bajar de nuestro viaje cósmico por el espacio; veamos algo más cercano: ¿Canis Minor? No, no… estamos hablando de Canis Major, ¡el Gran Perro! Esta galaxia enana compañera orbita alrededor de SgrA* (Sagitario A Oeste), que se encuentra en Sagitario A*.

Conclusión

Esta galaxia está bastante lejos de nuestra Vía Láctea, por lo que no deberías esperar verla con tus propios ojos o incluso con un telescopio. Además, es muy pequeña y débil en comparación con otras galaxias, por lo que es poco probable que nos acerquemos a ella. Este descubrimiento ha sido muy emocionante para los astrónomos porque ahora saben más sobre cómo encaja nuestra galaxia en su entorno.

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