Cómo se descubrió el caucho necesario para los neumáticos de los vehículos

El caucho es uno de los materiales más importantes de la historia. Con él se han creado desde neumáticos hasta juguetes e incluso globos. Pero, ¿de dónde procede esta sustancia? ¿Y cómo fue posible su descubrimiento? En este post, exploraremos la historia del caucho y por qué es tan importante para nuestra vida cotidiana.

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Los neumáticos están hechos de caucho

El caucho es un polímero elástico de hidrocarburo, es decir, un material construido a partir de largas cadenas de átomos de carbono unidos entre sí, con átomos de hidrógeno unidos a los átomos de carbono. Una molécula de hidrocarburo puede contener entre uno y trescientos átomos de carbono unidos entre sí, y la cantidad de hidrógeno presente varía. El caucho puede considerarse un tipo especial de plástico formado por largas hebras en lugar de moléculas individuales.

El caucho se utiliza desde al menos 1839 para muchas aplicaciones además de los neumáticos; sin embargo, las gomas elásticas no se encuentran en la naturaleza, sino que se fabrican a partir de un compuesto de látex natural con azufre y otras sustancias químicas.

El caucho es un polímero de hidrocarburo elástico

Probablemente haya oído hablar del caucho, pero ¿qué es exactamente? ¿Y de dónde procede?

El caucho es un polímero de hidrocarburo elástico. Los polímeros son largas cadenas de unidades repetitivas (monómeros) que se forman cuando los monómeros se unen para formar una cadena. Los monómeros pueden ser iguales o diferentes, y pueden ser naturales o sintéticos. Los hidrocarburos son compuestos formados únicamente por átomos de hidrógeno y carbono. Los producen en la naturaleza organismos como plantas o bacterias, pero también se crean en laboratorios. Puede que hayas oído hablar del petróleo crudo, que básicamente no es más que un gran montón de hidrocarburos. Los polímeros sintéticos se fabrican en un laboratorio en lugar de proceder de la naturaleza como parte de organismos vivos.

El caucho fue utilizado por primera vez por los olmecas, una antigua civilización de México.

Los olmecas, una antigua civilización que existió entre 1500 a.C. y 400 a.C. en México, jugaban a un juego de pelota llamado pitza. Utilizaban caucho para fabricar pelotas. La pelota estaba hecha de caucho, látex y cera de abejas. La pitza era similar al baloncesto, pero los olmecas jugaban con las manos en lugar de utilizar un aro o una red.

El caucho ha sido utilizado por muchas civilizaciones a lo largo del tiempo para fabricar diferentes cosas, como pelotas para juegos o neumáticos para vehículos.

Los incas lo utilizaban para fabricar zapatos y pelotas para un juego de pelota llamado pitza.

No es de extrañar que los incas apreciaran tanto el caucho natural que encontraban en sus selvas. Con él fabricaban zapatos y pelotas para un juego de pelota llamado pitza. Se jugaba con una pelota de caucho que podía rebotar en el aire y ser atrapada por cualquiera de los dos equipos si eran lo bastante rápidos para colocarse debajo de ella antes de que volviera a tocar el suelo. A los incas también les gustaba jugar con otros juguetes de goma, como muñecas y animales como vacas y cerdos.

Pero, ¿cómo conocían esta extraña sustancia fuera de Sudamérica?

El padre fundador de los Estados Unidos, Benjamin Franklin, tuvo una idea para una goma de borrar, pero nunca la patentó.

Benjamin Franklin fue un gran inventor. Inventó el pararrayos, los lentes bifocales y la estufa Franklin. También tuvo muchas ideas para inventos que no patentó, entre ellas una versión de una goma de borrar y un portalápices.

Sin embargo, es difícil saber por qué Benjamin Franklin nunca patentó su idea de una goma de borrar, ¡porque nadie sabe cómo la llamaba ni cómo funcionaba!

Charles Goodyear inventó accidentalmente el caucho vulcanizado.

Mientras Goodyear intentaba crear un material impermeable para sus botas de goma, descubrió accidentalmente el proceso de vulcanización. El proceso consistía en calentar el caucho en una sartén con azufre, creando una sustancia más duradera y resistente al agua. Aunque Goodyear esperaba que este nuevo material fuera útil para fabricar productos como zapatos y bolsos, al final se dio cuenta de que no era adecuado para estos fines. Sin embargo, en lugar de renunciar por completo a su descubrimiento, Goodyear decidió intentar fabricar un tejido de caucho con él, y aunque tampoco funcionó (el tejido era demasiado quebradizo), le llevó aún más cerca: a continuación llegó el tubo de caucho vulcanizado utilizado como aislante en los cables de telégrafo y, finalmente, todo el camino de vuelta de nuevo cuando alguien sugirió que tal vez deberían utilizar caucho vulcanizado en lugar de tubos de metal donde necesitaban algo flexible pero lo suficientemente fuerte como para no colapsar bajo presión.* En 1844, Charles Goodyear ya había patentado su técnica para crear tubos de caucho «vulcanizado» (o endurecido químicamente).

  • Esto es importante no sólo porque sin estos dos tipos diferentes no tendríamos de todo, desde zapatillas de deporte hasta equipamiento militar como cascos, sino porque sin ellos no existirían los neumáticos Firestone.

El caucho vulcanizado significa que el ácido nítrico reacciona con el azufre para crear nitrato de azufre que se adhiere al caucho y lo hace más duradero.

Lo que se deduce de esta historia es que el caucho vulcanizado significa que el ácido nítrico reacciona con el azufre para crear nitrato de azufre, que se adhiere al caucho y lo hace más duradero. Además de su uso en neumáticos, este proceso también se utiliza para fabricar pelotas de golf, dispositivos médicos y otros objetos.

El primer uso del caucho como material parece haber sido por los olmecas, una antigua civilización de México. Alrededor del año 100 a.C. tallaron el caucho en figuras. Sin embargo, no fue hasta 1770 cuando Charles Goodyear descubrió cómo la vulcanización del caucho lo hacía más duradero y menos susceptible al calor y al frío que las versiones no vulcanizadas.

Ésta es la historia del caucho. Es un material fascinante y no podemos imaginar lo diferente que sería nuestro mundo sin él.

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