Coloración de las plantas | Significado de coloración de las plantas

El color más llamativo del mundo vegetal es el verde: color de las hojas, ramas y corteza interna de las plantas, color predominante también en las algas marinas y de agua dulce (ver Algas). El amarillo y el naranja son más abundantes que el verde, pero son menos visibles.

Algunos pigmentos amarillos y naranjas siempre están unidos a los verdes, pero están enmascarados por ello. Sin embargo, estos colores harán su aparición en otoño, cuando el verde se desintegra y desaparece.

En algunas partes de la planta como raíces, frutos y flores donde no existen tonos verdes, amarillos y naranjas son visibles. Ejemplos conocidos son las zanahorias, los boniatos, los tomates, las naranjas y las caléndulas.

Los pigmentos azules acompañan a los verdes y amarillos en las algas azul-verdosas y aparecen por sí mismos en las flores, raíces y, como en la remolacha roja, las hojas.

La clorofila da a las partes de la planta un color verde
La clorofila da a las partes de la planta un color verde. Licencia CC

Clorofila

La sustancia colorante verde de las plantas es la clorofila (ver Clorofila), que en la mayoría de los casos está compuesta por dos pigmentos similares: clorofila verde-azul y verde-amarillo b.

En las diatomeas, dinoflagelados y algas marrones (algas marinas yodíferas), la clorofila va acompañada de pequeñas cantidades de clorofila c, en algunas algas rojas, la clorofila d. La clorofila en es el único pigmento verde que se encuentra en muchas algas rojas y algunas algas amarillo-verdosas. En algunas bacterias del azufre sólo aparece una clorofila, la bacterioclorofila.

La mayoría de los pigmentos amarillo y naranja y algunos de los rojo-naranja son carotenoides liposolubles, que se dividen en dos grupos principales: los carotenos, que contienen unos doce pigmentos, y las xantofilas, que comprenden entre seis y siete docenas de pigmentos.

Los carotenos son solubles en algunos hidrocarburos, como el éter de petróleo, y al mismo tiempo son hidrocarburos casi completamente insaturados.

Las xantofilas, solubles en alcohol, son derivados oxigenados de los carotenos.

El betacaroteno acompaña a las clorofilas a la mayoría de las plantas verdes ya menudo se asocia con cantidades más pequeñas de alfa-caroteno, caroteno isomérico similar y trazas de otros carotenos.

En las partes verdes de las plantas se mezclan varias xantofilas. La xantofila principal de las algas y otras plantas de orden superior es la luteína. En algunas algas verdes sifonáceas, la luteína va acompañada de una sola xantofila, sifonaxantina y otras xantofilas menores. En diatomeas, dinoflagelados y algas marrones, la xantofila principal es la fucoxantina.

Algas azul-verdosas cultivadas en suelos específicos
Algas azul-verdosas cultivadas en suelos específicos. Licencia CC

El pigmento azul de las algas azul-verdes es la ficocianina, una sustancia proteica altamente soluble. Sin embargo, a diferencia de las clorofilas y carotenoides, es insoluble en grasas y sus disolventes. Se asemeja a la ficoeritrina roja de las algas de este color. Estos dos pigmentos de algas parecen estar estrechamente asociados con las clorofilas y los carotenoides.

La presencia en las diferentes especies de algunas clorofilas, carotenoides y pigmentos proteicos ha sido objeto de correlación en la clasificación taxonómica de las plantas (véase Taxonomía). Esta correlación ha servido de guía en la historia evolutiva de las distintas especies. Por ejemplo, se ha encontrado que las diatomeas, los dinoflagelados y las algas pardas, todas con la misma clorofila menor (clorofila c) y la misma xantofila principal (fucoxantina), comparten muchas otras características comunes que revelan que tenían un único antepasado.

fotosíntesis

La mayoría de los pigmentos verdes y amarillos se forman en cloroplastos, microorganismos altamente especializados. Los pigmentos de estos cloroplastos, así como la ficocianina y la ficoeritrina de las algas azul-verdosas y rojas, utilizan la luz solar para producir oxígeno y alimentos orgánicos a partir de agua y dióxido de carbono. Este fenómeno, conocido como fotosíntesis, es una función vital de los pigmentos, que proporcionan los materiales orgánicos básicos que necesitan prácticamente todos los seres vivos y el oxígeno utilizado por los animales para la oxidación de los propios materiales orgánicos.

Los animales absorben selectivamente algunos pigmentos carotenoides de las plantas. La xantofila luteína, por ejemplo, tiñe las yemas de huevo de amarillo, pero no es esencial para el desarrollo de los polluelos. Los alfa y beta carotenos absorbidos por los animales se convierten en el hígado en la indispensable vitamina A.

Además de las clorofilas y los carotenoides, aparecen otros muchos pigmentos en plantas con funciones menos frecuentes y más oscuras. Los rojos, azules y morados que aparecen en algunas flores, en las raíces de remolacha y rábano, en manzanas, ciruelas y algunas uvas, se deben a pigmentos antocianos. Estos pigmentos se encuentran en el plasma de las células linfáticas además de los cloroplastos y esconden la clorofila en las hojas de la col morada, la remolacha, el amaranto y la col. La tonalidad producida por las antocianinas depende de la acidez de las células en las que se desarrolla el pigmento. La orcina, otro pigmento sensible al ácido, está presente en algunos líquenes.

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