Ceres (asteroide o planeta enano)

Primer asteroide catalogado, descubierto el 1 de enero de 1801 por G. Piazzi, que le puso el nombre de la diosa romana Ceres. Se convirtió en un planeta enano por decisión de la Unión Astronómica Internacional en 2006.

Es el mayor objeto del cinturón de asteroides que se encuentra entre las órbitas de Marte y Júpiter, algo más cerca de la órbita de Marte.

Con un diámetro de 945 km, Ceres es el mayor de los planetas menores y el único planeta enano en la órbita de Neptuno. Es el 33 cuerpo mayor conocido del Sistema Solar.

Ceres está formada por roca y hielo y contiene aproximadamente un tercio de la masa de todo el cinturón de asteroides. Ceres es el único objeto del cinturón de asteroides que se sabe que está redondeado por su propia gravedad, aunque se requirió un análisis detallado para descartar a Vesta.

Desde la Tierra, la magnitud aparente de Ceres oscila entre 6,7 y 9,3, con un máximo cada 15-16 meses, que es su período sinódico. Así, incluso en el momento más brillante, es demasiado débil para ser visto a simple vista, excepto en cielos extremadamente oscuros.

Ceres fue el primer asteroide descubierto (por Giuseppe Piazzi en el Observatorio Astronómico de Palermo el 1 de enero de 1801). Considerado originalmente un planeta, fue reclasificado como asteroide en 1850 después de que se descubriera otros muchos objetos en órbitas similares.

Ceres parece diferenciarse en un núcleo rocoso y un manto helado y puede tener un océano interno de agua líquida que queda debajo de la capa de hielo. La superficie es una mezcla de agua congelada y varios minerales hidratados tales como carbonatos y arcilla. En enero de 2014, se detectaron emisiones de vapor de agua en varias regiones de Ceres, lo que fue inesperado porque los grandes cuerpos del cinturón de asteroides normalmente no emiten vapor de agua, un sello distintivo de los cometas.

Ceres, planeta enano
Ceres, planeta enano

En fase llena, refleja proporcionalmente casi la misma cantidad de luz solar que la Luna.

La órbita de Ceres alrededor del Sol es más excéntrica que la de la Tierra y está inclinada algo más de 10,5° respecto al plano de la eclíptica, es decir, el plano de la órbita de la Tierra.

Ceres hace una revolución completa en torno al Sol cada 4,6 años siderales a una distancia media del Sol de 420000000 km, que es aproximadamente 2,8 veces la distancia de la Tierra al Sol.

Los últimos eventos en Ceres

La nave robótica Dawn de la NASA entró en órbita alrededor de Ceres el 6 de marzo de 2015. Las imágenes con una resolución no conseguida anteriormente se tomaron durante sesiones de imagen que empezaron en enero de 2015 cuando Dawn se acercó en Ceres, mostrando una superficie de cráteres.

En una imagen del 19 de febrero de 2015 se vieron dos puntos brillantes (o características de albedo elevados) dentro de un cráter (diferentes de los puntos brillantes vistos en las imágenes anteriores del Hubble), lo que provocó especulaciones sobre un posible origen o desgasificación criovolcánica.

El 3 de marzo de 2015, un portavoz de la NASA dijo que las manchas son coherentes con materiales altamente reflectantes que contienen hielo o sales, pero que el criovulcanismo es poco probable. Sin embargo, el 2 de septiembre de 2016, científicos del equipo Dawn declararon en un artículo de Science que un criovolcán enorme llamado Ahuna Mons es la evidencia más sólida de la existencia de estas formaciones misteriosas.

El 11 de mayo de 2015, la NASA publicó una imagen de mayor resolución que mostraba que en lugar de uno o dos anuncios, en realidad existen varios.

El 9 de diciembre de 2015, los científicos de la NASA informaron que los puntos brillantes de Ceres pueden estar relacionados con un tipo de sal, concretamente una forma de salmuera que contiene hexahídruro de sulfato de magnesio (MgSO4-6H2O); las manchas también estaban asociadas con arcillas ricas en amoníaco.

En junio de 2016, se halló que los espectros de infrarrojos cercanos de estas zonas brillantes eran coherentes con una gran cantidad de carbonato de sodio (Na2CO)

En julio de 2018, la NASA publicó una comparación de las características físicas que se encuentran en Ceres con las similares que se encuentran en la Tierra.

De junio a octubre de 2018, Dawn orbitó a Ceres durante 35 km y hasta 4.000 km. La misión Dawn terminó el 1 de noviembre de 2018 después de que la nave espacial se quedó sin combustible.

En octubre de 2015, la NASA publicó un retrato en color de Ceres realizado por Dawn. En febrero de 2017 se detectaron sustancias orgánicas (tolina) en Ceres en el cráter Ernutet.

Origen de la palabra: de Ceres, diosa de la agricultura entre los romanos.

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