El telescopio Hubble: historia y descubrimientos más relevantes

La década del 90 fue el escenario para uno de los acontecimientos más importantes en el ámbito astronómico: la puesta en órbita del telescopio Hubble. Llamado así en honor al astrónomo estadounidense Edwin Hubble. El 24 de abril partió el transbordador espacial Discovery con el telescopio Hubble a bordo. Se escribió la primera página de un evento astronómico trascendente.

El Hubble fue el primer telescopio espacial puesto en órbita. Su objetivo fue recopilar imágenes del universo con mayor nitidez. Pues en la superficie de la Tierra se genera una turbulencia atmosférica que impide tener material visual con la precisión necesaria para estudiar a fondo el universo y sus misterios.

Antecedentes del telescopio Hubble

Uno de los precursores de la observación desde el espacio exterior fue el astrónomo LymanSpitzer. En 1940 abogó por la creación y puesta en órbita de un telescopio con un lente de 2,4 metros de diámetro. Que permitiera captar detalles veinte veces más finos que los que podían captarse desde la superficie de la Tierra.

Finalmente, en 1970 la NASA accedió a participar en la construcción del telescopio. En principio pensaba lanzarse en 1983, pero tras diversos contratiempos económicos y logísticosel evento ocurrió finalmente en 1990. La misión tuvo una duración de 5 días y el telescopio fue puesto en órbita el 25 de abril.

La decepción de los primeros 3 años

Una vez puesto en órbita comenzaron a recibirse las primeras imágenes del telescopio y los científicos se llevaron una sorpresa desagradable. El resultado estaba lejos de ser el esperado, las imágenes eran igual de nítidas que las percibidas desde la Tierra y era muy difícil enfocar el instrumento.

Después de diversas revisiones los astrónomos se percataron de que la forma del espejo principal tenía defectos. Era muy plana en los bordes, habían fallado los mecanismos utilizados para pulir el espejo.

Como puede anticiparse, una equivocación de este calibre en un proyecto que costó alrededor de 20 millones de dólares y tomó más de 20 años de trabajotiene implicaciones sumamente graves.

Luego de tres años de críticas, investigaciones y búsqueda de estrategias para reparar la situación, surgió una solución gracias a técnicos de la NASA: colocando dos espejos en el trayecto del haz de luz que capta el telescopio era posible corregir y compensar la forma del Hubble.

Fue en diciembre de 1993 cuando el trasbordador Endeavour partió con siete astronautas a bordo. En 10 días hicieron los ajustes correspondientes y en enero de 1994 se recibieron las primeras  imágenes que sorprendieron a la comunidad científica, esta vez de forma positiva.

Descubrimientos trascendentes

El Hubble está situado a 575 kilómetros de la superficie de la Tierra y completa su órbita alrededor de esta cada 96 minutos aproximadamente. Durante su trayectoria es capaz de captar imágenes en zonas remotas del universo que han ofrecido información muy relevante para la comprensión del origen y características del cosmos.

Gracias a la acción del Hubble se ha podido afinar la edad aproximada del universo, estimada actualmente en 13 700 millones de años. La captación de las luces infrarroja, visible y ultravioleta permite a este telescopio generar una imagen bastante completa de los distintos procesos que se llevan a cabo en objetos individuales con presencia en el cosmos.

En este contexto, hay dos imágenes captadas por el telescopio Hubble muy reconocidas y trascendentes en el ámbito de la astronomía: se trata del Campo Ultraprofundo y el Campo Profundo. Ambas cuentan con un nivel de sensibilidad mayor que cualquierotra imagen en la historia de la astronomía óptica.

Energía oscura y expansión del universo

Los descubrimientos más importantes asociados a este telescopio partieron de la observación de supernovas muy alejadas de la Tierra. Gracias a estos estudios logró determinarse que la expansión del universo se ha acelerado de forma contundente.

La explicación a dicho fenómeno tiene que ver con la presencia de la llamada energía oscura, que se estima que abarca más de 70% de la composición universal.


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