¿Cómo se calcula la distancia a una estrella?

Los seres humanos hemossido fascinados por el espacio desde hace miles de años. Observando con asombro como brillan la luna y las estrellas en el cielo nocturno. Los antiguos griegos fueron pioneros en determinar la distancia a distintos cuerpos celestes, logrando estimar exitosamente la distancia a la Luna y el Sol. Sin embargo, las estrellas más cercanas se encuentran miles de veces más lejos que cualquiera de los dos. Por esta razón, fue solo en el siglo XIX cuando se pudo determinar por primera vez la distancia a una estrella(distinta al Sol), gracias a un método llamado paralaje estelar.

Para entender cómo funciona este método, debemos comprender qué significa paralaje. Intentemos rápidamente este experimento: coloca tu dedo índice frente a tu nariz, y míralo con ambos ojos. Luego, míralo solo con el izquierdo y solo con el derecho, ¿notas cómo parece cambiar de posición?

Este fenómeno sucede porque nuestros dos ojos nos permiten tener visión binocular. Sin embargo, cuando miras un objeto, tu ojo izquierdo lo ve en un ángulo ligeramente diferente a tu ojo derecho. Para lograr percibir la profundidad, tu cerebro junta estas dos imágenes, las compara, hace la geometría y otorga una sensación de distancia al objeto.

Por otra parte, a la desviación de posición que percibimos al mirar un objetose le llama paralaje. Y el desplazamiento que observemos dependerá de la distancia entre nuestros ojos y dicho objeto. Mientras más distante esté, más pequeño será su paralaje; es decir, parecerá moverse menos.Ahora, si conocieras la distancia entre tus dos ojos, podrías aplicar un poco de trigonometría y determinar qué tan lejos está. Obviamente, no medirías la distancia a un objeto cercano de esta manera; sin embargo, este método funciona bastante bien, y los científicos los utilizan para determinar la distancia a las estrellas.

Para medirla distancia a una estrella utilizando paralaje, en lugar de tomar sus dos ojos como base del triángulo, los astrónomos tomancomo base a la Tierra en lados opuestos del Sol. Al observar una estrella cuando la Tierra está en un punto, y luego esperar seis meses a que la Tierra dé la vuelta al Sol al lado opuesto de su órbita y observarla de nuevo, se puede determinar la distancia a ella. Para esto solo se necesita conocer el tamaño de la órbita de la Tierra,el ángulo de paralaje en el que se movió la estrella, y aplicar trigonometría.Aun así, de igual forma como sucede con nuestros ojos, este método solo funciona para estrellas relativamente cercanas, aquellas que están a menos de unos mil años luz de distancia. Sin embargo, una vez que conocemos esas distancias, podemos usarlas para encontrar distancias a estrellas más lejanas.

La distancia a una estrella es la clave para descubrir casi todo lo relacionado con ella. Una vez que sabemos qué tan lejos está,podemos medir su brillo aparente, cuánta luz emite y su temperatura. Esto condujo a aún más métodos para encontrar distancias a estrellas, tales como la luz emitida por estrellas moribundas, estrellas en explosión, y estrellas pulsantes. Todos estos y más se pueden usar para averiguar cuántos billones de kilómetros de espacio hay entre nosotros y ellas, y seguir descubriendo las maravillas del espacio.


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